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[힘내라! 대한민국 경제] 특수소재 R&D 활발 … 원천기술 개발해 국내외 특허 취득

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GS칼텍스는 일부 바이오케미칼 제품의 상업화를 위한 기술검증, 신규 용도 발굴 등 사업화를 활발하게 추진하고 있다. 사진은 바이오부탄올 실험실의 연구 모습. [사진 GS칼텍스]

GS칼텍스는 외부환경 변화에 따른 손익 변동성을 완화하기 위해 사업 포트폴리오 다변화와 기존 사업의 경쟁력 강화를 추구하고 있다. 기술연구소에서 다양한 분야의 R&D 활동을 전개하는 것도 이를 위해서다. 특히 일부 바이오케미칼 제품들은 상업화를 위한 기술 검증과 신규 용도 발굴 등 사업화를 진행하고 있다. 폴리머사업 분야와 시너지를 창출할 수 있는 특수소재 관련 R&D도 활발하다.

GS칼텍스는 2007년부터 바이오케미칼 연구를 시작했다. 기존 석유화학 기반의 케미칼에 비해 원가경쟁력을 확보하기 위한 연구, 화장품·헬스케어·농약 등의 분야에서 고수익을 기대할 수 있는 특수 케미칼 생산 연구 등 다양한 연구를 진행하고 있다.

소재사업 분야의 인프라와 기술역량을 활용한 새로운 연구도 적극 모색하고 있다. 저가의 부산물을 고수익화할 수 있는 신규 소재 개발연구, 기존 소재에 차별화된 기능을 부여하는 신소재 연구, 슈퍼엔지니어링플라스틱 중합기술 연구 등을 진행한다.

기존 사업 분야에서는 기술연구소에서 정유 반제품 및 제품 고부가가치화를 위한 신규 제품 및 품질 개선 연구에 힘쓰는 등 수익성 향상을 위한 내부 경쟁력 강화에 노력을 기울이고 있다.

또 LFT(Long Fiber Reinforced Thermoplastic, 장섬유강화 열가소성수지) 생산기술을 바탕으로 LFT 복합소재를 개발, 자동차용 선루프 프레임 소재로 공급하고 있다. 강성과 내충격성이 우수하고 부품 변형 가능성을 최소화한 탄소섬유로 강철 소재의 강성을 유지하면서도 무게는 절반밖에 안된다. GS칼텍스 폴리머기술개발팀은 2014년 탄소섬유 LFT 소재 개발·양산에 성공, 현대자동차그룹의 단독 공급자로 선정돼 올뉴소렌토 차종에 공급했으며 2015년에는 신형 투싼, 스포티지, K5, K7 등 12개 차종으로 공급을 확대했다. 중국 쑤저우 공장과 진주 복합수지 공장에 생산설비를 증설해 연간 2만t 규모의 생산능력을 갖췄다.

GS칼텍스는 원천기술 개발을 통해 국내 특허등록 14건, 해외 특허등록 10건 등의 지적재산권을 취득했 다.

김승수 객원기자 kim.seungsoo@joongang.co.kr
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