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당 말단 직원서 당 대표로…31년간 17계단 뛰어올랐다

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새누리당 이정현 신임 대표가 지난 4·13 총선에서 당선된 다음 날 자전거를 타고 순천역 시장을 돌며 감사인사를 하고 있다. 이 대표는 지난 총선 당시 홀로 자전거를 타고 지역구 곳곳을 누볐다. [중앙포토]

31년-17계단.

이정현, 파란만장 정치역정
밀짚모자 쓰고 두 달간 전국 훑어
허름한 백반집 불쑥 들어가 대화
“난 무수저” 호소, 영남서도 통해
설마하던 친박, 막판 단일후보 지지
2004년 광주 낙선 때 대통령과 인연
박 “어쩜 그리 말 잘하시냐” 발탁
휴대전화 컬러링 7년째 ‘거위의 꿈’

9일 새누리당의 새 선장으로 선출된 이정현 신임 대표가 정치권에 입문해 당 대표가 되기까지 걸린 시간은 31년이다. 1985년 민정당 구용상 의원 비서관으로 출발한 그는 그 기간 당과 청와대에서 사무처 간사병(丙)·을(乙)·갑(甲), 수석부대변인, 홍보수석, 최고위원 등 모두 16번을 승진했다. 그가 디딘 17번째 계단이 바로 당 대표다. 그의 선출은 여당 사상 일대 사건이다. 새누리당(전신 포함)에서 호남 출신이 선출직 당 대표가 된 건 이번이 처음이다. ‘흙수저’를 넘어 ‘무수저’를 내건 그의 “일하고 싶다”는 호소가 영남이 주류인 새누리당에서 통한 결과다.
 
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“저는 노래 ‘거위의 꿈’을 좋아한다. 노랫말처럼 ‘모두가 등 뒤에서 비웃어도’ 저는 꿈을 키워 이 자리에 섰다.”

당 대표 선출이 확정된 직후 이 대표는 수락연설에서 이렇게 말했다. 가수 인순이의 노래 ‘거위의 꿈’은 그의 휴대전화 컬러링이다. 그는 7년 전 이 노래의 가사를 처음 보고 눈물을 흘렸다고 한다. 그 뒤로 한번도 컬러링을 바꾼 적이 없다. 그는 수락연설에서 “분노하는 사람들, 꿈을 잃고 좌절하는 사람들, 이 사람들을 태우고 거위처럼 날개를 활짝 펴고 날아서 벽을 넘고 싶다”며 “이 꿈이 현실이 되도록 지금부터 시작하겠다”고 말했다.

정치인 이정현을 얘기할 때 박근혜 대통령과의 관계를 빼놓을 수 없다.
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박근혜 대통령이 대통령 당선 전인 2011년 10월, 광주 빛고을체육관에서 열린 이정현 새누리당 대표(당시 새누리당 의원)의 출판기념식에 참석했다. [중앙포토]

둘의 인연은 2004년으로 거슬러 올라간다. 박 대통령이 당시 한나라당 대표로 탄핵 역풍에 몰린 당을 121석 정당으로 살려낸 직후다. 박 대통령은 광주에 출마했다가 낙선한 이 대표에게 위로차 점심을 샀다. 이 대표는 “호남을 포기하지 말라”고 격정을 토했다. 그의 말을 경청하며 꼼꼼히 메모한 박 대통령은 “어쩜 그리 말을 잘하시느냐. 꼭 검토하겠다”고 화답했다.

이후 박 대통령은 그를 당 수석부대변인에 임명했고, 그때부터 그는 박 대통령의 ‘입’이 됐다. 박 대통령과 이별할 뻔한 위기도 있었다. 2007년 한나라당 대선 경선 직후다. 박 대통령의 패배로 실업자 신세가 된 그에게 당시 김문수 경기도지사가 정무부지사직을 내밀었다. 당시를 말하며 이 대표는 “떨렸다. 봉급다운 봉급을 받아 본 적이 없는 나에겐 그야말로 큰 유혹이었다”고 회상했다. 하지만 “그때 전화기를 잡고는 ‘(제안을) 거절 못하면 정치인 박근혜와 영영 헤어져야 한다. 흔들리지 말자’고 기도했다”고 한다. 며칠 뒤 이 사연을 전해 들은 박 대통령이 “왜 가지 않았느냐”고 오히려 채근했다.
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이 대표가 청와대 홍보수석 시절인 2013년 6월, 회의 전 곽상도 당시 민정수석과 대화하고 있다. [중앙포토]

이 대표가 “자꾸 그러시면 정치 그만둘라요”라고 하자 박 대통령은 “고맙다. 잊지 않겠다”고 했다고 한다. 그렇게 ‘박근혜맨’으로 남은 이 대표는 이후 비례대표 의원-청와대 정무·홍보수석을 거쳐 새누리당의 불모지인 전남 순천에서 재선, 3선에 성공했다.

그런 이 대표지만 처음 그가 당 대표 경선에 뛰어들겠다고 했을 때 당 관계자들은 “대표? 최고위원이 아니고?”라고 냉소했다.
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2014년 8월, 김무성 당시 당 대표가 이 대표를 업어 주고 있다. 이 대표는 여당 불모지였던 7·30 순천-곡성 재?보궐선거에서 승리했다. [중앙포토]

하지만 그는 저인망식 선거운동으로 이변을 만들어 나갔다. 선거캠프도 꾸리지 않고 보좌관들과 선거를 치러내는 ‘단기필마’ 전략을 썼다.

그는 비둘기색 점퍼에 밀짚모자 차림으로 두 달간 배낭을 둘러멘 채 방방곡곡을 다녔다. 배낭에는 책과 서류 조금, 속옷 2벌, 우산 하나, 셀카봉, 세면도구를 넣었다.

식당에 불쑥 찾아 들어가 모르는 시민들에게 말을 걸었다. 경기도 연천군청 근처의 허름한 백반집에서 밥을 먹고 주인과 얘기를 나누며 어려움을 들었고, 전북 전주에선 후천성 장애인을 만나 생활고를 청취했다. 이 대표는 “가정어린이집 문제가 한창 들끓었을 때는 경기도 시흥에서 학부모와 교사를 직접 만나 얘기를 들었고, 한 달 전에는 거제로 가서 조선소의 재재하청업체에서 일하는 분들과 함께 막걸리를 마시면서 고민을 들었다”고 말했다. 이 대표는 “시외버스를 타려고 하는데 한 중년 여성이 ‘여보, 이정현이야’라고 외치며 달려와 부부와 함께 사진을 찍기도 했다”고 전했다.
 
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이런 방식이 주효했는지 각종 여론조사에서 그는 1위로 떠올랐다. ‘설마’하던 친박계 인사들도 결국 그를 사실상의 단일 후보로 지지하기에 이르렀다. 이 대표 스스로 경선기간 내내 되뇌었던 “호남 출신인 나의 당선은 그 자체가 혁명”이라고 한 ‘주문’이 현실이 됐다.
새누리 당 대표·최고위원 경력

이정현(58) 대표 ▶전남 곡성 ▶ 광주 살레시오고 ▶동국대 정치외교학과 ▶한나라당 상근 부대변인 ▶2007년 박근혜 한나라당 대선 경선 후보 공보특보 ▶청와대 홍보·정무수석 ▶제18·19·20대 국회의원

이장우(51) 최고위원 ▶충남 청양 ▶대전고 ▶대전대 행정학과 ▶대전대 행정학과 조교수 ▶새누리당 대변인 ▶새누리당 대전시당 위원장 ▶19·20대 국회의원

조원진(57) 최고위원 ▶대구 ▶인창고 ▶한국외대 정치외교학과 ▶새누리당 원내수석부대표 ▶새누리당 전략기획본부장 ▶18·19·20대 국회의원

강석호(61) 최고위원 ▶경북 포항 ▶중동고 ▶한국외대 스페인어과 ▶ 새누리당 제1사무부총장 ▶새누리당 경북도당 위원장 ▶18·19·20대 국회의원

최연혜(60) 최고위원 ▶충북 영동 ▶대전여고 ▶서울대 독어독문과 ▶독일 만하임대 경영학 박사 ▶한국철도대학 교수 ▶한국철도공사 사장 ▶20대 국회의원

유창수(42) 청년최고위원 ▶연세대 경영대학원 석사 ▶유환아이텍 대표이사 ▶글로벌정치연구소장

이가영 기자 ideal@joongang.co.kr
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