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[이슈인사이드] 노트7 홍채 인식의 비밀

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삼성전자가 이달 공개한 갤럭시노트7. 자사 스마트폰 중에서 최초로 홍채 인식 기술을 도입했다. 사용자의 홍채를 자동으로 인식해 잠금 해제나 인터넷뱅킹 등에 활용할 수 있다. [삼성전자]

삼성전자가 최근 발표한 갤럭시노트7이 흥행 조짐을 보이고 있다. 침체된 스마트폰 시장에 활력을 불어넣고 있는 건 홍채 인식이란 신기술 때문이다. 비밀번호나 패턴 입력 없이 스마트폰을 응시하면 노트7이 홍채를 인식해 잠금을 풀어준다.

삼성전자는 홍채 인식이 인터넷 뱅킹이나 전자 상거래 등 개인 확인이 필수적인 분야에 활용될 걸로 기대하고 있다. 삼성전자는 홍채 인식을 위해 스마트폰 상단에 홍채 인식 전용 카메라와 적외선 LED를 탑재했다. 기존 스마트폰에선 찾아볼 수 없는 부품이다. 노트7은 어떻게 사용자의 홍채를 인식하는 걸까?

# 1950년 무렵 홍채로 개인 식별이 가능하다는 사실 알려져


홍채는 눈에 들어오는 ‘빛의 세기’를 조절한다. 사진기에 비유하자면 빛의 양을 조절하는 조리개다. 동공괄약근과 동공산대근으로 불리는 두 개의 근육이 홍채를 조절한다. 빛의 양이 충분한 곳에선 홍채를 조여 동공의 크기를 작게 만든다. 어두운 곳에선 그 반대다.

사람마다 서로 다른 홍채 패턴을 가지고 있다는 사실은 1950년대 무렵 알려졌다. 의학자 F. H. 아들러는 1953년 『눈의 생리학』에서 “홍채는 저마다 독특한 방식으로 만들어져 이를 사진으로 찍으면 지문을 대체하는 개인 확인 수단으로 사용할 수 있다”고 제안했다.

홍채가 지문을 대체할 수 있는 건 몇 가지 이유 때문이다. 우리 눈 속 홍채는 책받침처럼 평평해 다양한 각도에서 촬영해도 이미지가 크게 변하지 않는다. 여기에 더해 홍채 패턴이 사람마다 서로 다르다. 홍채 패턴은 대략 1~2살 무렵 만들어져 일정하게 유지된다.
 
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# 홍채 속 멜라닌 색소 때문에 독특한 패턴 생겨

홍채에 패턴이 만들어지는 건 멜라닌이라 불리는 색소 때문이다. 멜라닌은 크게 두 가지로 나뉜다. 검은색의 유멜라닌(eumelanin)과 노란색과 붉은색을 띄는 페오멜라닌(pheomelanin)이 그것이다. 두 가지 멜라닌의 양에 따라 홍채 색깔이 달라진다. 우리가 흔히 말하는 눈의 색깔이다. 한국인 대부분은 갈색눈을 가졌는데 이는 유멜라닌의 양이 많기 때문이다. 인종마다 머리카락 색깔이 다른 건 두 가지 멜라닌의 조합에서 차이가 나기 때문이다.

홍채 패턴은 이런 멜라닌의 조합을 통해 만들어진다. 투명한 물에 두 가지 색깔의 물감을 떨어뜨려 뒤섞이는 과정에서 니타나는 다양한 무늬가 상상하면 이해하기 쉽다. 이 패턴은 개인마다 다르고 심지어 나의 왼쪽과 오른쪽 눈 속 홍채 패턴이 서로 다르다. 홍채 인식은 대략 260여개의 서로 다른 특징을 뽑아내 비교하는 과정을 통해 진행된다. 노트7은 내 눈 속 패턴을 분석해 스마트폰에 저장해 놓는다. (※지문에서 대략 30개 정도의 서로 다른 특징을 뽑아낼 수 있다.) 쉽게 말해 구석기 시대부터 현재까지 살아온 사람들 중 나와 동일한 홍채 모양을 가진 사람은 없다는 얘기다. 노트7의 홍채 카메라는 눈을 인식해 홍채를 촬영하는 역할을 맡고 있다.

# 노트7에 적외선 LED 탑재한 건멜라닌이 적외선에 반응하기 때문


노트7에 적외선 LED가 탑재된 이유는 뭘까? 그 비밀도 바로 멜라닌에 있다. 홍채 속 멜라닌은 근적외선(0.75~3㎛)에 가장 잘 반응한다. 적외선은 가시광선보다 파장이 길다. 근적외선은 적외선 중에서 파장이 짧은 광선을 말한다. 홍채 인식률이 햇빛 등 가시광선이 많은 환경에서 떨어지는 건 가시광선이 적외선과 멜라닌의 반응을 가로막기 때문이다.

 
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가시광선이 비치는 환경에서 촬영한 홍채(왼쪽)와 자외선을 쪼인 상태에서 촬영한 홍채(오른쪽). 자외선을 쪼이면 홍채 속 멜라닌이 반응해 홍채 패턴을 쉽게 인식할 수 있다.


안경 및 콘택트렌즈 착용 여부와 관계없이 홍채 인식이 가능한 건 적외선이 이런 물체들을 쉽게 투과하기 때문이다. 여기에 더해 살아있는 사람의 홍채는 미세하게 떨리기 때문에 홍채 사진을 가지고 있더라도 홍채 인식기를 통과할 순 없다. 그렇다고 하더라도 홍채 인식이 완벽한 보안 체계는 아니다. 지문보다 뛰어나지만 안과 수술 등으로 홍채 패턴이 변할 수 있다. 의학계에선 백내장 수술로 환자의 홍채 패턴이 변했다는 보고가 있다.

 
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아랍에미리트에선 국경 통제 수단으로 홍채 인식 시스템을 도입해 운영하고 있다.


홍채 인식 기술은 나날이 진보하고 있다. 영국에선 주요 공항에 홍채 인식기를 도입해 여권을 대신한 개인 확인 수단으로 활용하고 있다. 출장이 잦은 회사원들이 주로 이용한다고 한다. 아랍에미리트(UAE)는 홍채 인식 시스템을 국경 통제 수단으로 활용하고 있다. UAE는 입국자의 신분을 확인해 노동허가증 등을 발급해 준다. 현재 홍채 인식 기술은 초속 1m로 움직이는 사람의 홍채도 식별 가능할 정도로 발전했다.

강기헌 기자 emckk@joongang.co.kr
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