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커피, 25년 만에 발암물질 누명 벗었다

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커피가 25년 만에 ‘발암물질’의 오명을 벗었다. 월스트리트저널(WSJ)과 과학전문매체 라이브민트는 14일(현지시간) 세계보건기구(WHO)가 커피를 ‘인체 암 유발 가능성이 있는 물질(possibly carcinogenic to humans)’ 리스트에서 제외할 예정이라고 보도했다.

WHO 산하 국제암연구소(IARC)는 1991년 커피가 방광암을 유발할 수 있다며 ‘2B군’ 발암물질로 지정했었다. 2B군 발암물질은 연구자료가 제한적이지만 인체 발암 가능성이 있는 물질로 미토마이신C 등 290종이 지정돼 있다.

IARC는 23명의 전문가 평가단을 구성해 1000여 편의 문헌을 연구한 결과 커피와 방광암 사이의 상관관계가 입증되지 않는다고 결론 내렸다. 또 커피가 다른 20여 종의 암을 유발할 가능성도 증거가 불충분하며 오히려 주기적인 커피 섭취는 자궁암과 간암·구강암 등 일부 암에 걸릴 위험을 줄여준다고 평가했다. 커피에는 1000종 이상의 화학 성분이 포함돼 있다.

WHO는 평가단의 권고에 따라 커피를 현재 2B군 인체 발암 가능 물질에서 3군으로 재분류할 방침이다. 3군은 인체와 동물실험 자료가 모두 불충분한 경우에 해당하는 것으로 에폴레이트(해충불임제) 등 500여 종이 속해 있다.

발암물질 분류기준을 보면 1군은 ‘인체 발암성이 있다고 평가받는 물질(carcinogenic to humans)’로 다이옥신·석면·담배 등 118종이 속해 있다. 2A군은 ‘인체 발암성 추정 물질(probably carcinogenic to humans)’로 우레탄 등 79종이 지정돼 있다. 중남미 지역 전통차인 ‘마테’와 ‘매우 뜨거운 음료’도 2B군 발암물질에서 제외될 가능성이 높다. ‘매우 뜨거운 음료’는 식도암과 관련이 있다는 역학조사 보고가 있었지만 뜨거움이 어느 정도인지는 정해지지 않아 논란이 있었다.

정원엽 기자 wannabe@joongang.co.kr
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