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[똑똑한 금요일] 모기 없애는 가장 확실한 방법은? ①무정자 모기 ②유전자 변형모기 ③무균 모기

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오는 8월 제31회 여름올림픽이 열리는 브라질 리우데자네이루는 역대 개최도시 가운데 가장 힘들게 올림픽을 준비하고 있다. 인류의 가장 오랜 적 모기와의 전쟁 때문이다. 브라질은 지난해 12월 인간에게 소두증(Microcephaly·머리와 뇌가 정상보다 작은 선천성 기형)을 유발할 수 있는 ‘지카 바이러스’가 창궐하면서 국가비상사태를 선포했다. 지난해 10월부터 지난달 28일까지 7723건의 신생아 소두증 의심 사례가 보고됐고 1489건은 확진 판정을 받았다.
 
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상황이 악화일로를 걷자 불참을 선언하는 선수들이 속출하고 있다. 지난 2일 미국 사이클 선수인 티제이 반 가데렌(27)이 “아내가 임신했다. 지카 바이러스 감염을 우려해 출전을 포기한다”며 대회 불참을 선언했다. 호수를 낀 야외 잔디밭 코스가 많은 골프도 비제이 싱(피지), 애덤 스콧(호주) 등 주요 선수들이 불참을 선언했다. 급기야 “정자를 냉동 보관한 뒤 참석하겠다”(영국 멀리뛰기 선수 그레그 러더퍼드)는 선수까지 나왔다. 그러자 6일 레오나르도 피치아니 브라질 체육장관이 나서 “올림픽 기간 중 지카 바이러스에 감염될 가능성은 ‘0’에 가깝다”고 발표하며 직접 진화에 나섰다.
 
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① 무정자 모기로 대 끊기
수컷에 방사선 쪼여 불임 유도
기존 모기 10배 이상 방사해야 효과

 
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브라질은 ‘방사선’을 이용해 모기를 퇴치하는 기술 투입까지 고려하고 있다. 주요 외신들은 ‘방사선 기술’을 지원하고 있는 국제원자력기구(IAEA)가 지난 2월 브라질 정부 측과 회동을 갖고 방사선을 이용한 기술 이전을 결정했다고 전했다. ‘방사선 기술’은 수컷 모기에 방사선을 쪼여 불임화하는 기술이다. 수컷 모기에 엑스선이나 감마선 등 방사선을 주입해 불임으로 만든 뒤 야생에 풀어준다. 불임이 된 수컷 모기와 짝짓기한 암컷 모기가 알을 낳으면 애벌레가 나오지 않는다. 결과적으로 개체 수가 눈에 띄게 줄어든다. 암컷만 사람의 피를 빨기 때문에 수컷 모기를 방사하더라도 사람이 공격당할 걱정은 없다.

실제로 이 기술은 야채나 과일에 생기는 해충인 파리를 제거하는 데 사용돼 왔다. 일본에선 1970~90년대 오키나와현 등에서 이런 기술을 사용해 파리 근절에 성공하는 등 전 세계적으로 근절 성공 사례들이 보고되고 있다.

하지만 기존 모기보다 10~20배 이상의 불임 모기가 대량 방사돼야 효과를 본다. 게다가 방사선 조사 과정에서 대상 수컷이 죽거나 살아남더라도 정상 수컷에 비해 짝짓기 경쟁에서 뒤처질 가능성이 큰 것도 단점이다. 일본 지치의과대학 야마모토 다이스케 교수는 “모기의 경우 방사선 기술이 어느 정도 효과를 볼 수 있을지 미지수”라고 지적했다.
 
② 유전자 조작해 번식 차단
암컷 유충 단계서 죽게 만들어
“1000만 마리 푼 브라질 82% 퇴치”

 
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이런 방사선 기술의 단점을 뛰어넘는 인류의 두 번째 무기는 ‘유전자 조작’ 기술이다. 영국 옥스퍼드대가 창업한 회사 ‘옥시텍’이 유전자 변형 모기 기술을 선도하고 있다. 이 회사는 유전자 가위를 이용해 알에서 태어난 애벌레가 모기로 자라지 못하고 죽도록 유전자를 조작한 유전자 변형 모기(OX513A)를 만들었다. 이 모기들도 역시 전부 수컷 모기다. 이 수컷 모기들과 짝짓기를 한 암컷들은 전부 성체로 자라지 못하도록 하는 유전자를 지닌 알을 낳는다. 번식을 제대로 못하기 때문에 1~2주를 사는 모기들은 빠른 속도로 개체수가 감소하게 된다.

이 기술을 이용한 실험은 성공적으로 진행됐다. 2010년 카리브해에 있는 영연방 케이맨제도에서 이 모기를 330만 마리 방사하는 실험을 했는데, 모기 개체수가 5분의 1로 줄었다. 2011년 브라질 동북부 바이아주(州)에서 모기 1000만 마리를 방사하는 실험으로 커졌다. 2012년 3월 브라질 리우데자네이루에서 열린 결과 발표에서 유전자 변형 모기 ‘OX513A’를 사용한 누적 모기퇴치율이 82%라고 보고됐다. 당시 “모기와의 전쟁에서 승리했다”는 얘기가 나왔고, 옥시텍은 브라질에서 실험 규모를 더 키워 갔다.

하지만 역설적으로 유전자 변형 모기를 이용한 모기 퇴치의 단점은 여기서 출발한다. ‘유전자 조작’의 여파가 어디까지 미칠지에 대해 아직 누구도 장담할 수 없기 때문이다. 유전자 변형 모기를 이용하는 데 환경단체들이 강하게 반발하는 이유다.

실제로 브라질에서 발생한 지카 바이러스 감염 의심 사례의 86%는 옥시텍의 실험이 이뤄진 동북부 지역에서 나왔다. 그래서 현지에선 “옥시텍이 만든 유전자 변형 모기가 되레 지카 바이러스를 확산시켜 인간에게 소두증이라는 부메랑으로 돌아왔다”는 괴담이 소셜네트워크서비스(SNS)를 중심으로 퍼지기도 했다.
 
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또 실험 당시 유전자변형 모기의 후손 중 3~4%가량은 정상 모기로 자라 완전한 해법이 되지 못한다는 지적도 있다. 유전자 변형 모기를 투입해도 주변에서 유입되는 모기들을 완전히 막을 수 없기 때문에 섬이나 숲 등 제한된 지역이 아니면 지속적인 효과를 보기 어려울 것이란 주장도 있다.

전 세계 과학계는 유전자 변형 모기를 이용하는 게 과학적으로 문제가 없다는 주장을 하고 있다. 미국 식품의약국(FDA)이 지난 3월 “옥시텍의 유전자 조작 기술이 인간의 건강과 환경에 대한 영향은 무시해도 좋다”는 예비조사 결과를 발표하고 미국 플로리다주 플로리다키스 제도에서 실험을 진행할 수 있도록 승인했다. 세계보건기구(WHO)도 지난 2월 “기존 모기 퇴치 방식과 동시에 새로운 방법을 도입해야 한다”며 유전자 변형 모기를 브라질에서 투입할 것을 권고했다.
 
③ 병 안 옮기는 ‘착한’ 모기로
바이러스 옮기는 염색체 완전 제거
“생태계 악영향 예측 못 해” 지적도

 
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여기서 한 발 더 나아간 인류의 제3의 무기는 ‘지놈 편집 기술’이다. ‘유전자 드라이브(Gene drive)’라고도 불리는 이 기술은 모기의 지놈 중 바이러스를 옮기는 염색체를 완전히 제거하는 방법이다. 대신 병을 옮기지 않는 유전자를 수컷 모기의 염색체에 넣고, 이 유전자가 알을 만드는 과정에서 암컷에서 온 다른 한쪽의 염색체에 자동으로 들어가도록 조작한다.

최종적으로 바이러스를 옮기지 않는 모기가 탄생한다. 유전자 드라이브에 따르면 이론적으로는 언젠가 모든 모기가 병을 옮기지 않는 모기가 된다. 이 기술을 선도하고 있는 미국 캘리포니아대 어바인캠퍼스 연구팀은 지난해 11월 말라리아를 전염시키지 않는 유전자가 자손 모기에서 유전되는 것을 확인했다고 발표했다. 이 기술은 아직 본격적으로 생태계에 적용되진 않았지만, 유전자 조작 기술과 마찬가지로 결과를 예측할 수 없다는 비판에서 자유롭지 못하다.

모기의 애벌레가 자라는 ‘물웅덩이’를 없애는 고전적인 방법은 여전히 유효하다. 물웅덩이뿐 아니라 꽃받침대나 빈 깡통에 든 물 등 고인 물을 제거해 모기 애벌레가 살 수 있는 환경을 원천 봉쇄하는 것이다. 긴 소매 옷을 입고, 모기를 퇴치하는 스프레이를 사용하는 방법도 있다.

반면 1억 년 넘게 지구에서 살아온 모기를 없애면 생태계의 균형이 깨질 수 있다는 반발도 꾸준히 제기되고 있다. “모기를 박멸하면 포식자의 먹이가 사라지거나 꽃가루의 매개자가 없어지는 상황이 올 수 있다”는 경고다. 러시아 툰드라 지역이 여름이 되면 얼음이 녹으면서 모기가 번식하는데, 이때 알과 유충을 먹이로 삼는 철새들이 둥지를 튼다. 전문가들은 모기가 없어지면 이 지역을 찾는 철새의 50% 이상이 줄어들 수 있다는 연구 결과도 내놓고 있다. 철새 이외에도 애벌레를 먹고 사는 수백 종류의 물고기와 곤충, 거미, 도마뱀, 개구리 등의 생존 자체에 위협이 될 가능성도 배제할 수 없다.
 
▶관련기사
① “모기보다 내가 빨라” 지카 안 무섭다는 볼트

② 한국인 지카 감염자 정액서 살아있는 바이러스 첫 검출

아직까지 한국에선 방사선 기술이나 유전자 조작 모기 등을 이용한 모기 퇴치 방법은 도입되지 않았다. 이런 방법은 8개월 이상 평균 기온이 10도를 넘는 아열대 기후에서 사는 ‘이집트숲모기(Aedes aegypti)’가 대상인데, 아직 겨울이 있는 한국에선 이 모기가 서식하지 못한다. 식품의약품안전처 관계자는 “기후 변화로 인해 해외 서식 모기가 한국에 들어올 가능성에 대비해 초기 연구를 진행하고 있는 상황”이라고 말했다.

정종문 기자 persona@joongang.co.kr
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