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112위로 추락 정현 “다시 올라가면 더 단단해질 것”

이제, 지는 걸 받아들여야 하지 않을까요?”

 
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정현은 지난해 9월 US오픈에서 이형택 이후 7년 만에 메이저대회 본선 승리를 거둔 유망주다. 세계랭킹 51위까지 올랐던 그는 ‘한국 테니스의 희망’으로 불렸지만 현재는 112위까지 떨어졌다. 절치부심한 정현은 프랑스오픈에서 반전을 꿈꾸고 있다. [사진 라코스테]


스무 살 청년 입에서 제법 무거운 말이 튀어나왔다. 테니스의 ‘희망’으로 불렸던 그가 ‘거품’으로 비난받기까지 걸린 시간은 채 1년도 되지 않았다. 그동안 그는 얼마나 아팠고, 얼마나 성장했을까. 22일 프랑스 파리에서 만난 남자 테니스 국가대표 정현(20·한국체대)은 예상과 달리 표정이 밝았다. 세계랭킹이 112위까지 떨어져 다음달 열리는 윔블던 테니스 대회 본선 직행이 무산됐다는 소식을 들은 직후였는 데도 그랬다.

조코비치 등 강자들과 잇단 대결
상위 대회 나서면서 랭킹 곤두박질
팬들 ‘거품’ 비난에 상처 받았지만
심리 상담 받으며 조급증 떨쳐내
프랑스오픈 16강 들면 순위 급상승
올림픽 출전 희망 아직 안 버려


정현은 “랭킹을 유지해야 한다는 압박감을 크게 느꼈다. 그러나 순위가 떨어지자 오히려 마음이 편해졌다”고 담담하게 말했다. 지난해 12승10패를 거둔 그의 랭킹은 51위까지 올랐다. 지난 1월 호주오픈 1회전에서 세계 1위 노박 조코비치(29·세르비아)에게 0-3으로 지긴 했어도 씩씩하게 맞서 주목을 받았다.

정현의 랭킹이 오를수록 강한 상대와 맞붙었다. 세계적 선수들이 참가하는 투어에서는 지는 경기가 더 많아졌다. 올해 정현의 성적은 8승11패(승률 0.421). 랭킹은 100위 밖까지 밀려났다. 일부 팬들은 정현의 실력이 ‘거품’이라고 비난하기 시작했다.
 
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투어를 다니며 배운 점은.
“정말 대단한 선수들이 많다. 30위와 31위, 순위 하나 차이인데도 실력이 확 다르더라. TV로 경기를 볼 땐 ‘저 선수가 왜 저렇게 랭킹이 높지?’라고 생각했는데 직접 대결해보니 확실히 잘하더라. 100위 안에 있는 선수들은 노련미와 정신력까지 잘 갖추고 있다. 진짜 최고는 조코비치였다. 그들을 직접 상대하면서 느낀 점을 흡수하려고 노력하고 있다.”
최근 부진으로 스트레스를 받을 것 같다.
“자꾸 지니까 정신적으로 지쳤다. 지는 걸 받아들여야 할 것 같다. 지난해에는 챌린저·퓨처스 등 하위 대회에서 많이 이겨 자신감을 얻었다. 올해는 투어 대회에서 계속 지니까 스트레스를 받았다. 그래서 심리 상담을 시작했다. ‘5년 정도 길게 내다봐라. 부족한 점은 차분하게 채우면 되니까 걱정하지 말라’는 얘기를 듣고 힘을 얻고 있다.”
스트레스를 해소하는 방법은.
“맛있는 음식을 먹는다. 투어 대회는 미국 마이애미, 프랑스 니스, 스페인 바르셀로나 등 세계적인 도시에서 열린다. 얼마 전 니스에서 유명한 홍합 요리를 먹었다.”
슬럼프를 통해 얻은 게 있나.
“랭킹을 계속 올리는 선수는 1% 정도다. 나는 그런 천재가 아니다. 열심히 노력하는 평범한 선수다. 지난해 윔블던·US오픈, 그리고 올해 호주오픈·프랑스오픈까지 4개 메이저 대회 본선에 직행했다. 올해 윔블던에서는 예선부터 다시 치러야 하니까 속상하다. 그런데 한편으로는 마음이 편하다. 한 번 떨어져 봤으니 다시 올라가면 내가 더 단단해져 있을 것이다.”
주위의 기대가 높아 부담감이 컸을 텐데.
“랭킹이 높았을 때 한국 테니스장에 나갔다. 그런데 초등학생들이 나를 알아보더라. 마치 내가 어릴 때 이형택(40·은퇴) 선배님을 바라봤던 것처럼 나를 대단하게 생각하는 것 같았다. 신기하고 고마웠다. 또한 더 잘해야겠다는 생각이 들었다. 난 랭킹에 비해 과분한 대우를 받고 있다. 스폰서도 있고, 트레이너·매니저까지 함께 다닌다. 자기 돈으로 투어 대회를 뛰는 선수과 비교하면 나는 혜택을 많이 받는 선수다. 내가 더 잘하는 일만 남았다. 최선을 다하겠다.”
리우 올림픽 출전이 꿈이라고 했는데.
“스포츠 선수니까 올림픽에 대한 열망이 당연히 크다. 지난해 랭킹을 유지했다면 올림픽 출전이 유력했을 것이다. 100위 밖으로 밀려나면서 현재로선 올림픽 참가가 어려워졌다. 그러나 아직 희망의 끈을 놓지 않았다. 프랑스오픈에서 16강에 들어 랭킹이 70위권으로 올라가면 올림픽에 나갈 수 있다. 프랑스오픈 1회전 상대는 154위인 캉탱 알리스(20·프랑스)다. 프랑스 선수라서 홈팬들의 응원이 대단할 것 같다. 나도 열심히 준비했으니 팬들이 많이 응원해 주셨으면 좋겠다. 클레이(진흙) 코트 적응도 잘 마쳤다.”

성장통을 앓았던 정현은 얼마나 달라졌을까. 정현의 프랑스오픈 1회전 경기는 23일(현지시간) 열린다. JTBC3 FOX Sports가 생중계한다. 

파리=박소영 기자 psy0914@joongang.co.kr
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