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이회창 “정치라는 게 지나면 남가일몽” JP “정치는 허업이란 말 다시 되뇌었다” … “대지 품었다가 기회 놓쳤는데 어떤가” JP, 이 총재에게 묻고 싶었지만 …

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2000년 16대 총선 3개월 뒤인 7월 22일 김종필(JP) 자민련 명예총재(왼쪽)가 경기도 용인의 은화삼 컨트리 클럽에서 이회창 한나라당 총재를 만났다. 이날 폭우로 골프가 취소된 뒤 회동에서 JP는 이 총재에게 원내 교섭단체 정족수를 20명에서 17명으로 완화해줄 것을 요청했다. 하지만 추후 이 총재는 대변인을 통해 “단둘이 앉은 시간은 30초에 불과하며 그런 이야기는 없었다”고 부인해 논란이 됐다. [중앙포토]

 
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2000년 4월 총선에서 나의 자민련은 17석으로 줄어드는 참패를 당했다. 나는 트루먼 미국 대통령이 내게 말해줬던 이야기를 떠올리면서 마음을 추스르려고 했다. “호랑이는 평소엔 먹이를 주고 목욕시켜주는 사육사를 따르다가도 조금만 밟히기라도 하면 사육사를 물고 덤빈다”는 트루먼의 정치 경험과 교훈을 내가 잊은 것이다. 총선 패배는 유권자들이 자민련에 정신을 차리라고 매를 때린 것인 만큼 나는 겸허히 받아들이려 했다.
 
  


 정치를 하다 보면 여러 기복(起伏)과 시련이 있기 마련이다. 나는 “숫자가 적다고 할 일을 못하느냐”는 각오로 재기를 모색했다. 하지만 국회 원내 교섭단체(정족수 20석) 미달 상태에서 당의 입지가 옹색해지면서 내부의 동요와 외부의 유혹은 끊이지 않았다. 그때 야당인 제1당 한나라당, 제2당인 집권 민주당 모두 과반수에 미달했다. 나는 그 속에서 생존 공간을 마련해야 했고 소속 의원들에게 우리 당이 가야 할 길은 ‘실사구시(實事求是)’라고 강조했다. 이를 두고 한나라당에선 노욕(老慾)이니 줄타기 정치니 하는 비아냥과 비판을 했지만 나는 그대로 주저앉을 순 없었다. 자민련의 위상을 교섭단체로 바꾸려면 국회법 개정이 필요했지만 이회창 총재의 한나라당은 우리를 외면하고 무시했다. 그러던 이 총재로부터 나를 만나고 싶다는 뜻밖의 연락이 왔다. 그 만남은 김영삼(YS) 전 대통령의 권유 때문으로 기억한다. YS는 “한나라당은 자민련을 교섭단체로 만들어주고 JP와 손을 잡아야 한다”는 조언을 하고 있었다. 2000년 7월 22일 낮 경기도 용인의 은화삼 컨트리클럽에서 나는 이 총재를 만났다. 멀쩡하던 날씨가 폭우가 쏟아져 골프는 접어두고 클럽하우스로 들어갔다. 나와 이 총재는 7~8분쯤 따로 이야기를 나눴다.

 나는 이 총재에게 “원내 교섭단체 요건을 17명으로 고쳐줄 수 없습니까. 일본은 3명만 돼도 교섭단체로 인정합니다”고 부탁했다. 이 총재는 “제가 혼자 어떻게 할 수 없습니다. 당의 의사를 모아 검토하겠습니다”고 응답했다. 나와 이 총재는 웃으며 손까지 마주 잡았다. 오랫동안 이 총재로부터 아무런 소식이 없었다. 나는 어쩔 수 없이 회동 내용을 공개했다. 하지만 이 총재는 교섭단체 이야기를 나눈 것 자체를 묵살하고 부인했다. 그는 대변인을 통해 “단둘이 앉은 시간은 30초 불과하며 그런 이야기는 없었다. 불쾌하다”는 반응을 보였다. 나는 “아무리 부정해도 하나님은 누가 거짓말을 했는지 아신다”는 말로 반박했다. 이는 가톨릭 신자인 이 총재가 들으라고 한 것이다. 이 총재로서는 97년 대통령선거에서 DJP 공조로 인해 분패한 쓰라림이 흉중(胸中)에 남아 있었겠지만 그런 응수는 상식에 벗어나고 터무니없었다.

 
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2000년 6 ·15 남북 정상회담 전날 만찬 도중 임동원 국정원장(가운데)이 북한 김정일 국방위원장 옆에서 귀엣말을 나누고 있다. 오른쪽은 김대중 대통령.

 국회법 개정안은 DJ의 민주당 주도로 상임위에서 충돌 끝에 통과되었지만 한나라당의 완강한 반대로 본회의에는 상정되지 못했다. 나는 금이 갔던 DJP 공조를 회복시켜 거기에 의존할 수밖에 없었다. 그해 말 민주당에서 3명의 의원을 받아들여 교섭단체 신청서를 제출하려 했다. 그러나 이번엔 우리 당 강창희 부총재가 ‘당의 정체성 상실’을 거론하며 반기를 들었다. 그는 당에서 제명됐고 얼마 뒤 한나라당으로 가버렸다. 당이 고통과 역경에 처했을 때 어려움과 고난을 함께 나누려 하지 않았다. 그의 빈자리는 민주당 장재식 의원을 추가로 끌어들여 메우고 교섭단체를 만들었다.

 2001년 1월 나는 청와대에서 김대중 대통령과 부부 동반 만찬을 하면서 DJP 공조 재가동에 합의했다. 하지만 복원 과정의 곡절만큼 파란이 일었다. 그해 8월 평양에서 열린 8·15 민족통일대축전 행사가 그 계기였다. 남측 대표단 일부가 김일성 생가에서 보인 ‘만경대 정신을 이어받자’는 행태에 대다수 국민은 분노와 충격에 빠졌다. 그 행사를 주관한 통일부의 임동원 장관에 대해 한나라당은 국무위원 해임안을 제출했다.

 나는 임 장관의 행태를 유심히 살펴왔는데 그가 국정원장이던 2000년 6·15 정상회담 때의 한 장면이 나의 뇌리에 남아 있었다. 평양에서 그는 북한 김정일과 술잔을 부딪치고 귓속말까지 하며 희희낙락하는 모습이었다. 그가 6·15 회담에 어떤 역할을 했든 간에 그 모습은 최고정보기관 수장의 자격을 잃은 치명적인 처신이었다.

 
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2015년 2월 23일 김종필 전 국무총리가 부인 박영옥 여사의 빈소(서울 아산병원)를 찾은 이회창 전 한나라당 총재(오른쪽)로부터 조문을 받고 있다. 왼쪽은 강창희 전 국회의장. [중앙포토]

 나는 국가 최고정보기관의 창설자다. 5·16혁명을 뒷받침하기 위해 중앙정보부(국가정보원 전신)를 만들어 초대 부장을 했으며 “우리는 음지(陰地)에서 일하고 양지(陽地)를 지향한다”는 부훈(部訓)을 내놓았다. 정보기관 종사자는 숨은 일꾼으로 익명(匿名)의 열정에 충실해야 한다는 다짐과 원칙을 세우기 위한 것이었다. 미국 CIA부장은 의회에 나와 간헐적으로 증언하는 정도이며, 영국 정보기관 MI6는 존재 자체가 비밀스럽고, 이스라엘의 모사드 수장은 적대국인 아랍 국가들과의 협상에 자신을 노출하지 않는다. 임동원의 평양 처신을 보면 주적(主敵) 개념은 안중에도 없이 최고의 정보 수집 대상인 적장(敵將)에게 과공하는 모습으로 국가정보기관의 존재 의의를 망각한 일탈(逸脫)이었다.

 나는 김 대통령에게 “임 장관을 왜 데리고 있습니까. 계속 옆에 데리고 있으면 부작용만 커집니다”며 임 장관의 자진사퇴를 유도했다. 하지만 DJ는 “아니, 그 사람 잘하고 있습니다. 사퇴시킬 이유는 없습니다”고 거부했다. 임 장관 건은 자진사퇴가 아닌 국회 해임건의안 통과로 정리됐다. 이는 자민련과 한나라당의 표결 공조에 따른 것으로 그 결과 DJP 공조는 와해됐다. 자민련으로 이적했던 의원 4명은 민주당으로 복귀했다. 김 대통령의 평소 신중한 자세로 미뤄 볼 때 무슨 이유로 임 장관을 고집스럽게 보호했는지에 대해 나는 지금도 의구심을 갖고 있다. 이를 계기로 정국 판도는 바뀌었다. 9월 18일 나는 신라호텔에서 이 총재와 조찬 회동을 하고 양당 간 정책 공조를 약속했다. 이를 놓고 JP와 이회창의 보수연합이 등장할 것인가에 정가의 관심이 쏠렸다. 하지만 이 총재는 ‘3김 정치 청산’과 ‘JP와의 제휴’라는 두 가지를 놓고 이것저것 저울질만 한 채 결단을 내리지 못했다.

 
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2000년 9월 2일 김종필 자민련 명예총재(오른쪽)가 당사에서 임동원 통일부 장관의 국회 해임건의안과 관련한 임시 의원총회를 열고 있다. 왼쪽부터 이한동 국무총리, 변웅전 대변인. [중앙포토]

 2002년 대선의 해가 시작됐다. 이 후보는 ‘대세론’을 앞세워 두 번째 도전에 나섰다. 민주당은 노무현 후보가 이른바 ‘노풍(盧風)’을 타고 이인제 후보를 눌렀다. 그 무렵 한나라당은 서청원 대표 체제로 바뀌었다. 서 대표는 ‘이회창-JP 제휴론자’였지만 그 편은 소수였다. 한나라당 내 다수는 이 총재가 JP와 결속하면 수도권 20~30대 유권자의 표를 잃어버린다는 입장을 보였다. 그해 여름 정몽준 의원이 월드컵 바람 속에서 대통령 선거에 출마했다. 9월 말 노무현·정몽준 두 후보의 단일화 작업이 시작되면서 대선 판도는 다시 요동쳤다. 10월 중순 서청원 대표가 은밀히 나에게 만나줄 것을 요청했다. 해가 질 무렵 나는 서울 한남동의 한 주택에서 그를 만났다. 서 대표의 사위집이었다. 서 대표는 “이회창 후보를 도와주십시오. 지난 것은 전부 저희들이 잘못했습니다”라고 지지를 호소했다. 하지만 서 대표의 간청이 이 후보의 진심에 따른 것인지는 확인할 수 없었다.

 11월 1일 나는 이 후보의 부친 이홍규옹의 삼성서울병원 빈소를 찾았다. 나의 위로에 이 후보는 “감사합니다”라고 했을 뿐 특별한 말은 나누지 않았다. 장례식을 끝낸 이 후보는 조문을 했던 주요 인사들을 찾아다니며 답례를 했지만 나에겐 전화만 걸어왔을 뿐이었다. 그의 그런 행동은 실망스럽고, 3김 청산 구호에 묶인 좁은 생각이라는 상념이 떠오를 수밖에 없었다. 한나라당은 나를 고사(枯死)시키려 했다. 자민련 의원들을 계속 빼 가는 방식으로 나의 충청권 영향력을 뭉개고 위축시키려 했다. 나는 그때 격한 심정을 토로했다. 나는 “군함이 침몰할 때 함장은 군함과 함께 장렬하게 전사하는 법이며 나 혼자라도 당을 지킬 것”이라는 고독한 결의를 다졌다.

 선거 막판 여론조사에서 이 후보는 노무현 후보에게 뒤지고 있었다. 한나라당 일각에선 지금이라도 JP를 붙잡아야 승리한다는 의견을 제시했다. 하지만 나에게서 떠나간 어떤 의원은 “이 후보가 JP를 찾아간다면 내가 못 가도록 차 앞에 드러눕겠다”는 극언까지 했다고 한다. 대선을 나흘 앞둔 12월 15일 나는 “급진세력도 대통령이 될 수 없지만 한나라당도 자격이 없다”며 중립선언을 했다. 그 직전 자민련에 입당한 이인제 총재권한대행이 이 후보를 지지한 데 대해 나는 “당의(黨意)에 저촉될 수 있으니 유념해 달라”고 제동을 걸었다. 나의 중립선언은 음으로 노 후보에 대한 지지로 비치기도 했다. 이 후보는 노 후보에게 패했다. 노 후보와 이 후보의 표 차이는 57만(2.3%포인트)이었다.

 대선 이후 그 미세한 결과를 놓고 한나라당 의원들로부터 소탐대실(小貪大失)의 회한과 아쉬움을 토로하는 이야기가 들려왔다. 이 후보가 JP와 단합했다면 승리했을 것이라고 분석한 사람도 많았다. 97년 대선에서 DJ가 나의 손을 잡으면서 충청도 표가 몰린 덕분에 대통령이 될 수 있었던 판세와 비교한 것이다. 어떤 사람들은 이 후보가 자신의 대쪽 이미지를 지키려는 소리(小利)에 집착해 보수 결속의 대의(大義)를 그르쳤다고 탄식하고 안타까워하기도 했다.

 나는 그런 이야기를 들을 때마다 소이부답(笑而不答)으로 응대했다. 역사 진행에서 어떤 가정(假定)을 하는 일은 의미 없는 일이며, 세상사에는 인과(因果)라는 묘한 것이 있기 마련이다. 노 후보의 대통령 당선은 그의 성취이고 우리 역사 전개의 일부이며 국가의 운명이기도 했다.

 올 2월 아내가 세상을 떠났을 때 이회창씨가 문상을 왔다. 오랜만의 만남이었으며 우리는 건강을 화제로 잠시 덕담을 나눴다. 나는 그에게 “대지(大志)를 품었다가 이루지 못하고 기회를 놓쳤는데 어떻느냐”고 묻고 싶었지만 그 말은 꺼내지 않았다.

 조문을 마친 이회창 총재는 심경을 묻는 기자들의 질문에 “정치라는 게 지나면 다 남가일몽(南柯一夢·헛된 꿈)”이라고 대답했다고 한다. 그가 선택한 ‘남가일몽’이란 단어는 무엇인가. 나는 ‘정치는 허업(虛業)’이라는 말을 되뇌었다.

정리=전영기·최준호 기자 chun.yongggi@joongang.co.kr

 
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인물 소사전 서청원= 충남 천안 태생. 신문기자 출신으로, 1981년 민한당 후보로 11대 국회의원(서울 동작)에 당선돼 정계에 입문한 이후 7선 의원이다. 이후 87년 김영삼 총재가 이끄는 통일민주당에 합류했다. 김영삼 대통령 시절에 정무장관, 신한국당의 원내총무·사무총장을 지냈다. 2002년 대선 때 한나라당 대표를 지내면서 JP와의 제휴 필요성을 역설했다. 2007년 ‘이명박-박근혜 후보’가 격돌한 한나라당 경선 때 박근혜 후보를 지지했으며, 지금도 새누리당 친박계의 좌장 역할을 하고 있다. 새누리당 최고위원이며 한·일의원연맹 회장이다.
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.