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고종 “우리는 중립국가” 열강들 상대 친서·밀사 외교


고종은 망한 나라의 군주다. 그의 생 전체에 덧씌워진 불명예다. 하지만 학계에선 을사조약을 전후한 고종의 외교를 재평가하는 노력을 하고 있다. 친서 전달, 특사 파견, 비선 접촉, 국제기구 가입, 망명정부 구상 등 고종의 외교는 수단과 방법을 가리지 않았다. 외교권 행사를 제약받는 상황에서도 현대 국가들이 사용하는 외교 수단들을 망라했다.

 ◆친서 외교=일본과 러시아의 갈등이 격화하던 1900년대부터 고종은 열강들에 한반도 중립화를 제안하며 친서 전달이란 방법을 사용했다. 1903년 11월 23일 고종은 “장차 러일전쟁이 발발하면 본국은 국외중립을 선언하겠다”고 선언했다. 러일전쟁 발발(1904년 2월) 석 달 전이었다. 이어 고종은 1904년 1월 16일 ‘한국의 중립 선언’이 담긴 친서를 이탈리아 국왕 등 각국에 전달했다. 일본이 전신업무를 통제하고 있어 고종은 밀사를 중국 산둥성 즈푸로 보냈다. 여기서 프랑스 영사의 도움으로 각국에 친서를 발송했다.

 을사조약 체결 이후 조약 무효화를 주장하기 위해서도 친서를 활용한다. 밀사 파견을 통해서다. 1905년 12월 시종무관 현상건을 러시아로 보내 니콜라이 2세에게 주권 회복을 도와달라는 친서를 전했다. 러시아는 런던·빈·로마·워싱턴·베를린·파리 주재 공관장들에게 “을사조약이 불법임을 알리라”고 지시했으나 프랑스 말고는 대부분 일본 입장을 지지했다. 1906년 6월엔 국제재판소 제소를 도와달라는 친서를 조약 상대국 9개국 원수에게 발송했다.

 ◆국제기구 참여=구한국 외교문서에 따르면 고종은 1901년 스위스 정부로부터 제네바 협정안을 입수한다. 전쟁이 날 경우 적십자사를 활용할 수 있다는 기대에서다. 1902년 10월 주프랑스 및 주벨기에 공사 민영찬을 특파대원으로 임명해 적십자회의에 참석하라고 지시했다. 12월엔 가입 국서를 전달하고, 1903년 1월 가입 허가를 받았다. 국제기구 가입은 한국이 국제사회에서 독립국으로서 인정받았다는 의미가 있다. 1905년 출범한 대한적십자사를 일제는 1909년 일본적십자사 조선본부로 격하했다.

 네덜란드 만국평화회의 가입도 추진했다. 1903년 8월 민영찬을 통해 “가입을 서두른다”는 친서를 네덜란드 대통령에게 보냈다. 1904년엔 현상건을 특사로 파견해 만국평화회의와 헤이그 상설국제재판소를 방문하라고 지시한다. 하지만 평화회의는 개회 기간이 아니었고, 재판소는 휴정 중이라 담당자 접촉에 그쳤다. 1907년 제2차 만국평화회의에 이상설·이준·이위종 등 헤이그 특사를 파견한 것도 이런 노력의 연장선상이었다. 이는 고종의 퇴위(7월 18일)로 이어졌다.

 ◆망명정부 구상=고종은 퇴위 뒤에도 항일 외교의 의지를 꺾지 않는다. 1910년 6월 측근을 보내 러시아에 ‘연해주 망명정부’ 구상 계획을 전했다. 당시 상하이 주재 러시아 상무관의 보고서에는 “고종은 도주(망명)하기로 마음을 굳혔으며, 이범윤과 함경도 지역 의병의 도움을 받을 수 있는 북쪽으로 혼자 도망칠 계획”이라고 적혀 있다. 1918년에는 독립운동 단체 신한혁명당 주도로 고종을 추대하는 망명정부 수립이 추진된다. 하지만 1919년 1월 고종이 갑작스레 서거하며 무산됐다.

 국사편찬위원장을 지낸 서울대 이태진 명예교수는 “고종은 유교 원칙에 입각해 우리가 성의를 다하면 기회를 얻을 수 있다는 식의 ‘신뢰외교’ ‘성실외교’를 펼쳤다”며 “후일 임시정부가 외교 활동을 펼칠 수 있는 토대가 됐다”고 평가했다. 고려대 현광호(한국사학) 교수는 “지나치게 외세의 보장에만 집착했다는 건 문제였지만 외국 외교문서 등을 통해 확인된 고종의 외교 활동량은 엄청났다”며 “거의 매일 대한제국 주재 외국 공사들을 만났다. 고종의 이런 노력들이 폄하된 경향이 있다”고 말했다.

◆특별취재팀=유지혜·안효성 기자, 왕웨이 인턴기자, 김유진·송영훈 대학생 인턴기자 wisepen@joongang.co.kr
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