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물 솟구치는 간헐천, 난폭한 바이슨 … 살아있는 지구를 만나다






















“옐로스톤을 가보지 않고 미국 국립공원을 논하지 말라”는 말을 숱하게 들었다. 미국, 아니 세계 최초의 국립공원인 만큼 week&도 진즉 옐로스톤에 가고 싶었다. 어쩌면 가장 먼저 소개했어야 했다. 그러나 눈 때문에 폐쇄된 도로가 많아 방문을 미루고 미뤘다. 6월이 돼서야 옐로스톤에 발을 들였다. 과연 명불허전이었다. 한 여행객의 감탄이 모든 걸 설명했다. “야생동물, 간헐천(間歇泉), 웅장한 산, 강과 호수…. 이 모든 게 사진 한 장에 담기는 곳은 옐로스톤뿐이다.” 사진을 수천 장 찍어도, 어떤 미사여구를 동원해도 풍광이 전해준 감격을 담을 수 없어 독자 여러분께 죄송할 따름이다.


세계 최초의 국립공원


옐로스톤 국립공원 매디슨 지역, 초지에서 바이슨 떼가 풀을 뜯고 있고 뒤로는 간헐천이 솟구치고 있다. 오직 옐로스톤에서만 볼 수 있는 풍경이다.


지구가 살아 있음을 절감하는 순간은 자연의 대재앙 앞에서다. 땅에서 불이 솟고 산이 뒤틀리고, 바닷물이 육지를 뒤덮는 공포에 가까운 광경을 보면서 지구가 거대한 생명임을, 인간은 한낱 티끌에 불과함을 새삼 느낀다. 한데 옐로스톤 국립공원에 가면, 느긋한 마음으로 살아 꿈틀대는 지구의 민낯을 만날 수 있다. 옐로스톤은 64만 년 전부터 7만 년 전까지 대형 화산 폭발이 일어났던 땅이다. 지금도 화산 활동이 진행 중인 뜨거운 땅이다. 시뻘건 용암이 터져나오지는 않지만, 지면 아래에 고인 물이 땅을 뚫고 솟구쳐 오르는 ‘얌전한 지각 활동’은 계속된다.


화려한 모양의 뿔이 달린 엘크
국립공원의 역사부터 살피자. 옐로스톤 일대에는 1만1000년 전부터 원주민이 살았다. 백인이 옐로스톤을 발견한 18세기 말부터 변화가 찾아왔다. 백인과 원주민 사이에 전쟁이 한창이었던 때여서 백인은 군화에 쓰일 좋은 가죽이 절실했다. 옐로스톤 지역에는 비버·버팔로·엘크 등 ‘고급 모피’를 가진 동물이 많았다. 가죽을 노린 밀렵꾼(Poacher)에게는 금맥이나 다름없었다. 하나 옐로스톤이 동부 백인사회의 관심을 끈 건 가죽 때문이 아니었다. 밀렵꾼들이 옐로스톤의 신비한 자연에 대해 필라델피아 지역신문에 쓴 글이 백인사회의 호기심을 불러 일으켰다. 급기야 대통령이 지질 탐사대를 파견했다.

지금은 공원의 지명과 도로명으로 제 이름을 남긴 탐사대장들이 청원활동에 앞장섰다. 돈에 눈 먼 밀렵꾼과 채굴업자가 옐로스톤을 망가뜨리지 못하게 해야 하며, 모든 국민이 이 신비한 자연을 즐기게 해야 한다고 주장했다. 마침내 1872년 미국 의회가 ‘옐로스톤 보호법’을 통과시켜 최초의 국립공원으로 지정했다. 1916년 연방정부 산하에 국립공원관리청을 만들기까지 미국 정부는 육군을 주둔시켜 공원을 관리했다.

그렇게 세계 최초의 국립공원이 탄생했다. 세계 최초의 국립공원은 거대하기까지 하다. 총 면적이 8900㎢에 이른다는데, 숫자로는 감이 오지 않는다. 국립공원 한 곳이 충청남도보다 크고 한국의 모든 국립공원을 합친 면적보다 크다. 그러나 공원을 여행하는 건 복잡하지 않다. 공원 안에 8자 모양으로 고속도로가 나 있어 내비게이션이 없이도 다닐 수 있다. 약 20마일(36㎞)마다 독특한 자연 풍광을 자랑하는 볼거리가 나타난다.


열 받은 지구가 만들어낸 비경


웨스트 썸에 있는 ‘블랙 풀’. 바다처럼 거대한 옐로스톤 호수가 가까이 있다.


지난달 8일 옐로스톤 남쪽 입구로 들어섰다. 가장 먼저 찾은 곳은 웨스트 썸(West Thumb). 옐로스톤 호수의 서쪽 지역으로 온천과 간헐천이 몰려 있다. 온천이 ‘고인 물’이라면, 간헐천은 증기·가스 등을 분출하며 물이 솟구치는 걸 말한다. 옐로스톤 안에만 1만 개에 달하는 온천과 간헐천이 있다고 한다.

자동차에서 내리자마자 매캐한 냄새가 코를 찔렀다. 한국의 유황 온천에서 맡았던 것보다 몇 배는 진했다. 호수변으로 난 데크로드에 접어들자 곳곳에서 김이 모락모락 피어 올랐다. 그리고 몰디브의 산호 바다 못지 않은 에메랄드빛, 지중해만큼 진득한 쪽빛 온천수가 펄펄 끓는 광경이 펼쳐졌다. 색깔이 곱다고 물에 몸을 담갔다가는 큰일 난다. 옐로스톤의 온천과 간헐천은 섭씨 100도에 육박하고, 박테리아가 우글거린다.

다음으로 찾은 곳은 노리스(Norris)였다. 옐로스톤에서도 가장 최근에 생성된 화산지대다. 포설린 베이슨(Porcelain Basin) 지역에 트레일이 잘 나 있는데, 사방에서 연기가 피어나고 간헐천이 펑펑 솟구쳐 포화를 두들겨 맞은 전쟁터를 걷는 것 같았다.



약 90분마다 50m 높이로 물기둥이 솟구치는 ‘올드 페이스풀’


옐로스톤 간헐천의 하이라이트는 올드 페이스풀(Old Faithful) 지역에 있었다. 올드 페이스풀은 옐로스톤을 대표하는 간헐천의 이름이다. 19세기 탐사대가 물이 솟는 주기가 일정하다며 ‘오래된 믿음’이라는 이름을 붙였다. 공원 측에서 분출 예상시간을 알려줘 약 90분마다 수천 명이 몰려든다. 30∼50m 높이의 물이 약 3분간 뿜어져 나오는 모습은 단연 압권이었다. 올드 페이스풀 일대는 그야말로 간헐천 밭이었다. 옐로스톤 간헐천의 절반, 전 세계 간헐천의 20%가 여기에 몰려 있단다.

공원 북서쪽 매머드 핫스프링스(Mammoth Hot Springs) 지역에는 계단식 온천이 있었다. 지금은 물이 거의 말라 있었다. 아이오와주에 왔다는 트로이 헨드릭슨(52)이 “35년 만에 다시 찾은 옐로스톤은 하나만 빼고 달라진 게 없다. 그때는 저 계단에 물이 철철 흘러 넘쳤다”며 아쉬워했다.


옐로스톤의 주인공은 야생동물


도로 위를 활보하는 바이슨. 함부로 접근했다가 화를 입을 수 있다.
‘물 구경’과 함께 사람들이 열광하는 건 ‘동물 구경’이다. 곰·바이슨·엘크 등 TV에서나 봤던 야생동물을 옐로스톤에서는 어렵지 않게 볼 수 있다.

옐로스톤에 가장 흔한 건 바이슨이다. 버팔로 또는 들소라고도 하는데, 이들과는 엄연히 다른 종이다. 현재 옐로스톤에만 약 5000마리가 살지만, 한때 멸종될 뻔했던 사연 많은 동물이다. 강준만의 『미국사산책3』에 따르면, 18세기만 해도 북미 대륙에 바이슨 4000만 마리가 살았다. 유럽에서 넘어온 백인이 닥치는 대로 바이슨을 쏴 죽였다. 고기와 가죽도 필요했지만, 원주민의 식량을 고갈시키기 위해서였다. 19세기 말에는 1000마리도 남지 않았다. 옐로스톤이 국립공원으로 지정된 뒤에야 사냥이 금지됐고, 보호정책에 따라 개체 수가 늘었다. 이제 바이슨은 자연보존을 최고 가치로 여기는 미국 국립공원의 상징이 됐다. 국립공원 로고에도 들어가 있을 정도다.

무심히 풀을 뜯는 녀석들이 괜히 짠해 보였다. 눈망울이 어찌나 큰지 우리네 시골 황소를 닮았다. 하나 함부로 바이슨에게 다가갔다가 화를 입는 수가 있단다. 국립공원 직원 스테판 베노잇은 “바이슨은 온순해 보이지만 성질이 난폭하다”며 “공원에서 발생한 안전사고 대부분이 바이슨에게 받힌 것”이라고 설명했다.


타워 루스벨트 지역에서는 승마 체험을 할 수 있다.


옐로스톤에는 멸종 위기종 그리즐리, 즉 회색곰도 산다. 약 700마리가 공원과 주변 지역에 있다. 이번에는 헤이든 밸리와 가드너 강 인근에서 2마리를 봤다. 100m 밖에 있었는데도, 심장이 쿵쾅거렸다. 공원 북쪽의 타워 루스벨트 지역에서 승마 체험 프로그램도 참여했다. 10여 명이 말을 타고 초원으로 나갔는데, 이따금 바이슨 떼가 출몰해 간담이 서늘해졌다. 1903년 26대 대통령 시어도어 루스벨트가 이 지역에서 휴가를 보냈다고 한다. 대통령은 텐트에서 자고 말을 타고다니며 간헐천과 야생동물을 구경했다고 한다. 100년 뒤 이방(異邦)의 객이 옐로스톤을 즐긴 방식과 크게 다르지 않았다.





●여행정보=옐로스톤 국립공원(nps.gov/yell) 입장료는 자동차 1대에 30달러다. 50달러를 내면 그랜드 티턴 국립공원(nps.gov/grte)까지 최대 7일간 머물 수 있다. 보통 5월 말에서 9월 말 사이에 공원 안 모든 도로가 개방된다. 7~8월은 최대 성수기로, 공원 안팎의 숙소 가격이 급등한다. 공원 안에 있는 호텔·로지 등 숙소는 홈페이지(yellowstonenationalparklodges.com)에서 예약할 수 있다. 공원 밖에서 숙소를 잡는다면 서쪽 출구 주변이나 남쪽 휴양도시 잭슨을 추천한다. 힐튼 계열의 홈우드 스위트 잭슨 호텔(bit.ly/1K1rtJ0)이 괜찮다.

한국에서 옐로스톤까지 가려면 서부 대도시를 한 번은 거쳐야 한다. 이번에는 유나이티드항공(united.com)을 이용했다. 인천∼샌프란시스코 직항을 탄 뒤, 샌프란시스코에서 잭슨홀까지 국내선을 이용하면 편하다. 잭슨홀은 매년 여름 세계의 중앙은행 총재들이 모여 회의를 여는 곳으로 유명하다. 잭슨홀에서 옐로스톤까지는 110㎞. 02-751-0300. 렌터카는 허츠(hertz.co.kr)를 추천한다. 골드 플러스 리워드 회원이 되면 편하다. 영업소에 전용 카운터가 있고, 예약을 하면 카운터에 들르지 않고 바로 차를 받아갈 수 있다. 가입은 무료다. 세금·보험을 포함해 최신 SUV를 4일 526달러에 이용했다. 1600-2288.





글·사진=최승표 기자 spchoi@joongang.co.kr


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