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[김은기의 ‘바이오토크’] 메르스 백신·치료제 미국서 개발 임상실험 안 끝나 실전배치 지연

메르스 바이러스의 3차원적인 형태. 튀어나온 부분이 인체 세포에 달라붙는 곳이다
멀리 오아시스가 보이는 항구 도시의 한 병원에 환자가 왔다. 고열과 기침 증세가 있었다. 하지만 독감 정도로 간주돼 병원을 전전하는 동안 세 곳의 병원에서 병이 퍼졌다. 며칠 만에 감염자는 23명으로 늘어났다. 바이러스 전파 장소는 신장투석실·일반병실·중환자실이었다. 이 이야기의 장소는 지금의 한국이 아니다. 2013년 사우디 아라비아다. 홍해를 끼고 있는 항구 도시에서 중동호흡기증후군, 즉 메르스(MERS, Middle East Respiratory Syndrome)가 발생했던 당시 모습이다.

<41> 메르스의 습격과 확산

놀랍게도 지금의 한국 발생 경위와 비슷하다. 한국에서는 68세의 최초 감염자가 지난달 20일 메르스 확진 판정을 받기 전까지 세 곳의 병원을 옮겨 다녔다. 최초 확진 환자한테 감염된 사람이 수십 명이다. 무서운 숫자다.

메르스는 2012년 중동 지방에서 최초 발병 후 2103~14년 지속적으로 나타났다. 하지만 우리에게는 메르스에 대한 정보가 부족하다. 전파 속도와 전파방법, 사망률·방어책 등에 대한 과학적 검증 데이터가 없다. 따라서 중동에서의 발생 상황·대처 방안을 ‘반면교사(反面敎師)’ 삼아 대비하는 것이 최선의 방법이다. 에볼라로 온 세계가 바이러스 공포에 떨었던 것이 불과 엊그제 일이다. 이제는 강 건너 불이 아닌 우리 발등에 떨어진 불이다. 그것도 큰 불이다. 무사히 꺼지기를 바란다. 한국의 메르스가 774명의 사망자를 낸 중국의 사스(SARS, 중증급성호흡기증후군)처럼 번질까. 이런 위기 상황에서 우리는, 아니 나는 무엇을 해야 하는가.

사우디 상황 닮은 한국 메르스
지난달 11일 수도권의 한 병원에 68세 남성이 의사를 찾아왔다. 열이 나고 기침이 심하다고 했다. 단순 독감으로 생각하고 간단한 처방을 받았다. 하지만 점점 심해져 다른 병원으로 옮겼다. 그곳에서 사흘을 입원했다. 다시 대형병원 응급실로 옮겼다. 고열·기침 증상과 중동 지역 여행 사실로 메르스가 의심됐다. 질병관리본부는 방문 지역이 메르스 지역이 아니라며 하루 반이 지나서야 검사했다. 메르스였다. 증상이 나타난 때로부터 무려 9일이나 지났다. 병원이 발칵 뒤집히고 정부에 초비상이 걸렸다. 메르스 바이러스가 한국에 상륙한 것이다. 최초 환자를 간호하던 부인, 같은 병실의 환자와 보호자가 감염됐다. 복도 건너편 병실의 환자들도 감염됐다. 전염력이 예상을 훨씬 뛰어넘었다. 중동과 한국의 메르스가 같은 패턴으로 간다는 보장은 없다. 하지만 지금으로서는 중동이 유일한 교훈이다. 좀 더 자세히 살펴보자.

2012년 홍해 해안 지방에서 최초로 발생한 이후 조금씩 고개를 들던 메르스는 2014년 4월 폭발적 증가를 보였다. 사우디 아라비아의 서부 항구인 제다(Jeddah) 지역에서 255명의 메르스 환자가 발생했고 그 중 93명이 사망했다. 에볼라는 감염자의 50%가 사망했다. 하지만 아프리카의 에볼라 발생 지역은 국민소득 1000달러 수준으로 세계에서 가장 가난하고 의료시설이 열악하다. 반면 사우디아라비아는 국민소득이 2만6000달러로 아프리카보다 의료 여건이 좋은 국가다. 그럼에도 환자의 40%가 사망했다. 메르스를 만만히 봐서는 안 되는 이유다.

한국에서는 복도 건너편 병실의 사람도 감염됐다. 에어컨이나 공기 전파 가능성을 배제할 수 없다. 지금까지는 메르스 전파율(한 명이 감염시키는 비율)이 0.6으로 사스(0.8)보다 낮은 것으로 보고됐다. 하지만 한 병원에서 수십 명이 동시 감염됐다. 최초 감염자가 바이러스 분출물이 많은 ‘수퍼감염자’였는지 혹은 입원 병동의 부적절한 구조 때문인지 추후 검증이 필요하다. 중요한 건 메르스에 대한 과학적 검증 데이터가 없다는 점이다. 즉 어떻게 변할지 모르는 상황에서는 늘 모든 가능성을 준비해야 한다. 내가 해야 할 대비책은 무엇일까.

기침·재채기로 기도 내에 있던 바이러스가 분비물에 섞여 나가서 감염시킨다.
개인 위생은 사스와 같은 방식으로
며칠 전 중국 중앙텔레비젼(CCTV)에 한국인 메르스 감염자와 접촉한 중국인을 격리하는 차량 내부의 모습이 공개됐다. 접촉자와 격리 요원은 버스의 끝과 끝에 원수처럼 떨어져 앉았다. 환자는 마스크를, 보건 요원은 마스크·보호안경·방호복을 단단히 차려입었다. 대처 요령이 잘 나와 있는 장면이다. 메르스·사스는 호흡기를 공격하는 같은 계열의 바이러스다.

과거 사스 대응 경험이 중요하다. 미국 질병관리본부(CDC)에 따르면 사스는 기침 속의 미세 액체에 의해 주로 전염된다. 1m를 날아가는 이 미세방울 속의 바이러스가 상대방의 눈·코·입 점막에 달라붙어 전염된다. 메르스 역시 감염자와의 ‘직접 접촉(direct contact)’이 제일 위험하다. ‘직접 접촉’이란 감염 환자를 간호하거나 같이 사는 것 또는 환자 분비물(기침·가래·땀·분변)과 닿는 것을 말한다. 2m 내에서 환자와 대화하거나 키스·포옹, 식기를 같이 쓰는 행위는 금물이다. 환자 근처의 물건을 만지는 것도 위험하다. 하지만 잠시 같은 방에 떨어져 있거나 스쳐 지나간다고 해서 감염이 되지는 않는다.

환자와 접촉하지 않는 일반인들의 평상시 행동 요령은 사스 때와 같다. 즉, 수시로 손을 씻고 외출 후에는 손·발·얼굴 등 노출되었던 곳을 비누로 씻어 바이러스를 제거해야 한다. 만약 메르스가 지금의 상태를 벗어나 전국적으로 퍼진다면 좀 더 적극적으로 방어해야 한다. 사람이 많이 모이는 곳을 피하고 그런 장소에선 마스크를 써야 한다. 무엇보다 호흡기가 약한 사람은 더욱 조심해야 한다. 그렇다고 열과 기침이 조금 난다고 모두 메르스 검사를 받을 필요는 없다. 본인이 14일 (잠복기) 전에 고열·기침의 증세가 있는 사람과 접촉한 경우라면 보건당국에 신고·검사해야 한다. 사우디아라비아에서도 조기 진단되는 경우는 사망률이 낮았다. 누구와 접촉하는지, 내가 열·기침이 나는지 늘 확인해야 한다.

가축화된 낙타. 야생동물에 있던 바이러스가 가축을 통해 쉽게 인간에게 전염된다.
낙타는 무죄, 짝꿍 바이러스가 유죄
사막 여행의 백미는 낙타여행이다. 하지만 이제는 이런 낭만도 끝인가 보다. 낙타·박쥐가 메르스의 숙주로 밝혀졌기 때문이다. 낙타는 사막 생활에 필요한 가축이 된 지 오래다. 낙타에게 메르스가 갑자기 침입한 것은 아니다. 오래 전부터 그 안에 살고 있던 놈이다. 그 놈이 튀어나와 사람으로 침입한 것이다. 세계보건기구(WHO)의 최근 메르스 보고서(2014년)에는 눈여겨볼 사항이 있다. 2012년 처음 발병 당시 연간 수십 건에 그치던 발생 빈도가 다음해 조금씩 늘었다. 그리고 지난해 4월 한 달 동안 255건으로 폭증했다. 발생 건수가 증가한 것만이 문제가 아니다. 2012년도에는 50% 정도가 낙타와 연관이 있었다. 즉 동물 감염이 많았는데 2013·14년도는 감염자와의 ‘직접 접촉’이 늘었다. 사람이 사람을 감염시킨다는 이야기다. 또 2차 감염자가 아닌 경우가 전체의 60%가 넘었다. 즉 낙타나 최초 감염자에 의한 2차 감염이 아니라 다른 방법에 의해 메르스에 걸린 사람이 태반이란 의미다. 초반에 격리해서 확실히 잡지 않으면 퍼질 수 있다는 뜻이다. 사스의 경우에도 유사한 경향을 보였다. WHO나 미국CDC는 사스가 공기 전파될 수 있다고 말한다. 메르스의 경우는 아직 확실한 데이터가 없다. 하지만 둘 다 같은 베타-코로나바이러스 종으로 유사한 호흡기 문제를 일으킨다. 모든 가능성에 대비해야 한다.

낙타가 숙주로서 이 사태에 책임져야 할 것 같지만 낙타는 죄가 없다. ‘짝꿍’바이러스가 문제다. 바이러스와 동물 사이에도 ‘짝꿍’이 있다. 낙타의 짝꿍이던 메르스 바이러스가 어떤 이유인지 사람 내부로 들어왔다. 동물에만 있던 놈들이 사람의 몸에 침입해 감염시킨 예는 사스(사향고양이)·조류인플루엔자(조류)·AIDS(원숭이)·에볼라(과일박쥐)다. 이놈들은 모두 변이가 잘 일어나는 RNA 바이러스다. 왜 이놈들이 변이종을 만들어 사람까지 넘보는 것일까. 우연일까, 필연일까. 과학자들은 이런 세계적인 바이러스 전염 원인을 세 가지로 추측한다. 개발로 줄어든 밀림 내의 바이러스 서식지, 가축을 통한 야생 바이러스와의 잦은 접촉, 밀집되고 연결된 지구촌이다. 그런 의미에서 늘어나는 바이러스 출몰은 우연이 아닌 필연이다. 앞으로 지구촌은 각오하고 대비해야 한다, 바이러스와의 전쟁을.

미국과 달리 한국의 초기 대응은 미숙했지만 이겨낼 수 있다. (일러스트=박정주)
미국, 전자 출입시스템으로 실시간 확인
2014년, 5월 미국 남부 조지아주 애틀랜타의 북동부에 위치한 미국 CDC에 비상이 걸렸다. 중동을 다녀온 두 명의 여행자가 고열·기침에 시달린 뒤 메르스 확진 판정을 받은 것이다. 즉시 미국 전체 병원의 고열·기침 환자 495명의 샘플을 모아서 검사했다. 다행이 발견된 두 명 외의 감염자는 없었다. 성공적인 대처에는 초기 대응이 중요했다. 즉 확진을 기다리지 않고 환자와 접촉한 50명의 의사를 바로 격리했다. 또 누가 출입했는지를 알 수 있는 전자시스템도 대비에 중요했다. 미국은 또 다른 대비, 즉 연구를 바로 시작했다. 메르스가 사스와 사촌이지만 침입 방법이 다른 것도 알아냈다. 이 정보를 바탕으로 쥐를 메르스에 감염시킨 뒤 치료제와 백신을 성공적으로 찾아내서 작년 저명학술지 미국국립과학원회보(PNAS)에 발표했다. 아직까지는 쥐의 결과다. 임상실험을 통해 사용 가능하기까지는 시간이 소요된다.

미국은 전쟁하듯 대응했다. 반면 한국은 대비는커녕 눈앞의 환자가 메르스 증상을 호소하고 중동 지역 여행을 했다는데도 무시했다. 앞으로 일주일이 고비다. 일반인은 평소의 건강 수칙을 지키는 것이 최고의 대비책이다. 사우디아라비아는 사망자 중 다수가 병이 있었던 사람들이다. 별다른 증상 없이 지나간 감염자의 25%는 평소 건강한 사람들이었다.

개인의 면역력을 높이자. 한국은 이미 조류인플루엔자·사스 발병 때 큰 문제없이 잘 대응했다. 이번에도 잘 대처하리라 믿는다. 하지만 SNS 등을 통한 근거 없는 유언비어의 확산은 메르스 바이러스를 키우는 결과가 될 수 있다. ‘입을 조심하라. 병은 그곳으로 들어가는 법이다’라는 영국 속담이 있다. 몰지각한 입을 통해 내뱉는 루머 때문에 혼란이 온다. 퍼지는 메르스 바이러스가 결국 그 무지한 입으로 들어갈 수 있다는 경고다.



김은기 서울대 화공과 졸업. 미국 조지아텍 공학박사. 한국생물공학회장 역임. 피부소재 국가연구실장(NRL) 역임. 인하대 바이오융합연구소(www.biocnc.com)와 한국과학창의재단에서 바이오테크놀로지(BT)를 대중에게 알리고 있다.

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