preLoad Image preLoad Image
검색 바로가기
주메뉴 바로가기
주요 기사 바로가기
다른 기사, 광고영역 바로가기
중앙일보 사이트맵 바로가기

은밀해진 북한 위협 … 한·일 핵잠수함 보유 목소리 커진다

북한이 지난 8일 잠수함발사탄도미사일(SLBM) 사출실험에 성공했다고 주장하며 공개한 사진. [노동신문]
잠수함이 전쟁에 본격적으로 활용된 것은 제1차 세계대전부터다. 1914년 9월 독일의 U-21이 영국 순양함 패스파인더를 격침시킨 사건은 전 세계에 충격을 던져줬다. 당시 해양을 장악하고 있던 영국은 “잠수함은 비열한 무기로 잠수함을 동원한 공격은 야만적인 행위”라며 그 가치를 평가절하했다. 이에 따라 잠수함에 대처할 수 있는 무기도 제대로 개발하지 않았다. 독일의 잠수함은 초보적 수준이었다. 잠수 능력도 잠시 수중에 머물 수 있는 정도였으며, 장착 어뢰의 속도는 20노트(시속 37㎞)에 불과했다. 이런 초보적인 무기가 대형 순양함을 격침시켜 승조원 296명 중 259명을 몰살시킨 만큼 참전국들은 모두 경악했다. 영국은 순양함이 침몰한 후에도 잠수함 공격에 의한 것임을 즉시 파악하지 못했다. 떠내려온 기뢰에 의한 침몰이라고 생각했다. 제2차 세계대전에서는 독일의 U-보트가 전장에서 크게 활약했다. 전쟁이 끝난 후 윈스턴 처칠 영국 총리는 “전쟁 중 나를 가장 두렵게 만든 것은 독일 U-보트였다”고 회고했다.

이런 잠수함의 장점은 그 특성상 현대전에서도 그대로 이어진다. 적이 미처 알아채지 못한 상황에서 기습공격을 가할 수 있다는 점이다. 북한이 우리보다 30년이나 앞선 1960년대부터 잠수함 개발에 나선 것도 3면이 바다로 둘러싸인 한반도에서 전쟁이 발발할 경우 잠수함의 효용을 잘 알고 있었기 때문이다.

북한의 SLBM 개발이 기정사실화된 만큼 전문가들은 한반도 주변국들의 잠수함 개발 경쟁이 치열해질 것으로 예상한다. 특히 남북한과 일본에 주목한다. 미·중·러시아 3국은 이미 핵 미사일을 발사할 수 있는 핵 잠수함을 보유하고 있어 전력상 북한의 SLBM 개발에 큰 영향을 받지 않을 것이다.

현재 북한은 잠수함과 잠수정 70여 척을 보유하고 있다. 미국은 핵 잠수함 73척을 보유하고 있으며, 중국은 핵 잠수함과 디젤 잠수함 등 65척, 러시아는 62척, 일본은 18척을 갖고 있다. 반면 우리는 지난 2월 세계에서 여섯 번째로 잠수함사령부를 창설했지만 잠수함 수는 13척에 불과하다. 모두 디젤 엔진을 장착하고 있다.

핵 잠수함 확보로 북한 도발 억지해야
이에 따라 국내에선 당장 북한의 잠수함 전력에 대응할 수 있는 핵 잠수함 개발의 필요성에 대한 목소리가 높아지고 있다. 국방부는 “필요하다면 국가 차원에서 검토를 하겠지만 현재로선 계획이 없다”고 밝혔다. 하지만 최근 미 자유아시아방송(RFA)은 “한국이 한·미 원자력협정 개정으로 핵연료의 재활용 길이 열리면서, 추진하고 있는 3000t급 잠수함 9척 중 3척을 핵 잠수함으로 건조하기를 원하고 있다”고 보도했다.

지난달 22일 한·미 원자력협정 개정으로 한국은 우라늄을 20%까지 농축할 수 있게 됐다. 프랑스의 핵 잠수함이 20% 수준의 농축 우라늄을 연료로 사용하고 있어 우리도 핵 잠수함을 개발하고 운용할 수 있는 길이 열린 셈이다. 핵 잠수함은 디젤 잠수함과 달리 원자로에서 제공하는 동력으로 물 위로 부상하지 않고서도 장기간 작전이 가능하다. 반면 북한이 보유하고 있는 재래식 디젤 잠수함의 경우 하루 두세 차례 수면으로 떠올라 축전지를 충전하고 연료도 보충해야 한다.

북한의 잠수함을 추적·감시하기 위해서는 수적으로 열세인 잠수함 수를 감안할 때 장기간 작전이 가능한 핵 잠수함의 필요성이 강조된다. 신인균 자주국방네트워크 대표는 “현재 함경남도 신포에 있는 마양도 잠수함 기지와 북한 잠수함들을 미국의 핵 잠수함 등이 감시하고 있다”며 “북한의 잠수함과 미사일 전력 증강이 미국에도 추가 군사비 지출 등 적지 않은 부담이 될 것이기 때문에 우리가 핵 잠수함 개발을 통해 그 역할을 분담하는 것도 필요하다”고 강조했다. 또 “이럴 경우 북한의 도발에 대한 우리의 억지력이 더욱 커질 것이고 미국에 대해서도 더 큰 목소리를 낼 수 있을 것”이라고 말했다. 한·미 양국이 한반도 주변에서 공동으로 잠수함 작전을 수행할 경우 미국 핵 잠수함이 감청 등으로 수집하는 북한 잠수함의 동향 등 고급 정보의 공유에 대한 권한도 확대할 수 있다는 것이다.

일본과 군사협력 확대 땐 군비 증강 빌미
북한의 SLBM 개발 추진으로 인해 일본의 핵 잠수함 개발에 대한 우려도 커지고 있다. 일본은 소류급(4200t) 잠수함 등을 비롯해 대잠초계기와 이지스함 등을 보유하고 있지만 북한의 위협을 무시할 수 없는 상황이다. 이에 따라 일본이 북한의 SLBM 전력 증강을 빌미로 방어용 핵 잠수함 개발을 추진할 가능성이 크다는 얘기가 나온다. 일본은 이미 핵 잠수함 건조에 필요한 기술을 모두 확보한 것으로 알려져 있다. 잠수함에 탑재할 수 있는 소형 원자로 개발도 마치고 수상함에서 활용 중이다. 소류급 잠수함에 이 원자로만 넣으면 핵 잠수함으로 변신할 수 있다. 신인균 대표는 “일본 정부는 한국이 앞장서서 핵 잠수함 개발에 나서주기를 원하고 있는 상황”이라며 “이럴 경우 군사력 강화라는 주변국들의 비난을 피할 수 있기 때문”이라고 분석했다.

또 장기적으로 볼 때 강력한 해군력을 보유하고 있는 일본의 영향력에 우리가 편입될 수 있다는 우려도 있다. 그동안 우리 정부는 일본의 군사적 팽창을 반대해왔다. 그러나 북한의 위협 증대가 한·일 간 군사적 협력 강화로 이어지고, 미국이 일본에 동북아 균형의 한 축을 맡기려는 정책에 우리가 동의하지 않을 수 없는 상황을 맞을 수 있다. 이럴 경우 우리는 일본 자위대의 역할 확대와 군비 증강도 인정해야 한다. 북한의 위협이 우리를 원치 않는 상황으로 몰고 갈 수 있다는 것이다.

“북 위협 카드에 즉흥 대응은 금물”
이번 북한의 SLBM 시험발사로 우리 정부의 안보전략에 대한 비판도 나온다. 북한의 전략에 말려들고 있다는 것이다. 이미 북한의 SLBM 개발은 충분히 예상됐는데 이에 대한 사전 대응이 부족했다는 지적이다. 2006년 미 의회보고서를 통해 북한이 러시아로부터 SLBM 사출장치를 도입했다는 사실이 우리 정부와 국회에 알려졌지만 이를 무시하고 북한의 전략에 제대로 대응하지 못했다는 것이다. 김종대 디펜스21플러스 편집장은 “그동안 북한은 핵무기와 탄도미사일 개발을 통해 우리를 위협했으며 향후 수소폭탄과 핵 잠수함을 개발하겠다고 천명했다”며 “장기적 플랜 없이 북한이 내놓는 카드에 대해 즉흥적으로 대응하는 안보전략은 혼란만 가중시킨다”고 분석했다. 그는 “결국 포퓰리즘을 기반으로 한 정책은 한정돼 있는 국방예산을 효율적으로 배분해 사용하는 것을 어렵게 만든다”고 꼬집었다.

실제로 최근까지 국내에서 큰 이슈가 됐던 사드(THAAD·고고도미사일방어 체계) 문제에 대한 관심은 크게 식었다. 북한의 SLBM이 지상발사 탄도미사일 이상의 위협이 되기 때문이다. 김종대 편집장은 “김정은의 올해 교시에는 ‘미국과의 평화협정 체결’이 포함돼 있다. 북한이 왜 이 상황에서 SLBM 사출실험을 공개했는지에 대해 다각적으로 분석해 대처해야 한다”고 강조했다.

이런 관점에서 미국과 중국 간 갈등이 심화될 때 북한이 갖고 있는 전략적 가치는 커진다. 최근 아베 신조(安倍晋三) 일본 총리의 방미를 계기로 미·일 관계는 어느 때보다 긴밀해졌다. 미국은 동북아에서의 중국에 대한 군사적 견제를 위해 일본의 도움을 더 많이 필요하게 됐다. 북한이 이런 상황을 제대로 활용하고 있다는 분석도 나온다. SLBM 개발을 통해 암묵적으로 중국에 미·일의 압박에 대응하는 모습을 보여줌으로써 자신의 몸값을 높이겠다는 것이다. 중국 정부는 이번 북한의 SLBM 시험발사에 대해 눈에 띌 만한 비난을 하지 않았다. 관영 신화통신은 “북한의 SLBM 개발 추진이 향후 한국과 미국에 실질적인 핵 타격 위협이 될 것”이라며 “사드의 한반도 배치 구실이 돼선 안 된다”고만 강조했다.

일각에선 복잡하게 돌아가는 동북아 정세에도 불구하고 우리 군의 ‘밥그릇 싸움’에 대한 우려의 시각도 있다. 현재 육군은 저고도 미사일방어를, 공군은 중·고고도 미사일방어를 담당하고 있다. 이번 북한의 SLBM 시험발사로 인해 해군의 전력 증강이 화두가 되고 있다. 국회에서는 해군 출신 의원들이 어느 때보다 강한 목소리를 내고 있다. 신인균 대표는 “이번 사태로 인해 장기적인 대책보다 집단이기주의를 추구하는 모습이 곳곳에서 발견되고 있다”며 “군 스스로 어떤 무기를 사용해 효과적으로 방어할지 논의하기보다 눈앞의 영향력 확대만을 추구할 경우 그 부작용은 우리 국방 시스템과 세금을 내는 국민에게 고스란히 전가될 것”이라고 지적했다.


최익재 기자 ijchoi@joongang.co.kr

도민이 행복한 더 큰 제주

AD
온라인 구독신청 지면 구독신청

PHOTO & VIDEO

shpping&life

많이 본 기사