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허리 아프다면 수술? … 고주파 내시경 시술 10분이면 통증 싹

강남초이스병원 조성태 원장이 환자에게 ‘고주파 특수내시경 시술’에 대해 설명하고 있다. 사진=신동연 객원기자
고령화 사회에서 건강수명을 결정짓는 건 튼튼한 허리다. 몸을 떠받드는 대들보가 흔들리면 ‘삶의 질’이 덩달아 떨어진다. 과거에는 척추수술을 잘 권하지 않았다. 위험부담이 따르는 데다 광범위한 절제로 후유증이 만만치 않았기 때문이다. 그러나 비수술요법이 등장하면서 척추질환 치료에 전환기를 맞았다. 황혼기 ‘제2의 삶’을 열어주는 비수술 치료를 소개한다.

광주광역시에 사는 임순애(68·여·가명)씨는 최근 노인일자리 사업으로 얻은 학교 청소 일을 그만뒀다. 허리통증이 견딜 수 없을 정도로 심했기 때문이다. 몸을 굽히는 것은 물론 다리와 요통 때문에 걷는 것조차 버거웠다.

강남초이스병원 조성태 원장은 “나이가 들면 허리를 받쳐주는 추간판(디스크)의 탄력이 떨어지면서 외부 충격이 없어도 추간판탈출증(허리디스크)이 생길 수 있다”고 말했다.




허리디스크 10명 중 9명, 비수술 치료로 극복

척추뼈 사이에서 완충역할을 하는 추간판(디스크)은 나이가 들면서 약해진다. 노화로 인한 퇴행성 변화다. 고령일수록 척추의 힘을 분산해주는 근력도 떨어진다. 젤리 같은 디스크 수핵이 압력을 이기지 못해 튀어나오면서 척추관을 통과하는 신경을 압박한다. 요통이나 다리저림과 같은 증상이 나타난다.

따라서 중년 이후부터 허리 건강에 주의를 기울여야 한다. 구부정한 자세로 의자에 앉거나 무리한 운동과 일을 반복하면 척추관절이 망가지기 쉽다. 조성태 원장은 “디스크 환자가 최근 5년 새 20% 가량 증가하고 있고, 이중 노년성 디스크가 상당수”라고 말했다.

허리디스크는 증상 단계별로 다음과 같이 치료한다. 초기에는 도수치료를 통해 삐뚤어진 뼈를 바로잡고, 근력운동으로 디스크가 받는 힘을 분산시키면서 증상을 완화한다. 이와 동시에 신경치료인 주사요법을 쓰기도 한다. 염증을 일으키는 물질을 잡고 엉겨 붙은 조직을 제거하기 위해서다.

문제는 중·말기부터다. 통증이 엉덩이와 허벅지·종아리까지 퍼진다. 이 경우 비수술 치료를 고려한다. 조성태 원장은 “특히 고혈압이나 당뇨병 등 만성질환을 앓는 고령환자에게 수술은 부담이 된다”며 “허리디스크 환자 10명 중 9명은 비수술치료로 충분히 효과를 볼 수 있다”고 말했다.

‘고주파 내시경 시술’은 하이브리드 치료법

정확한 진단은 비수술 치료의 성패를 가른다. 조성태 원장은 “환자의 증상과 질환에 따라 수핵감압술, 고주파열치료 등 다양한 치료법을 적절히 활용해야 한다”고 말했다. 이어 “치료효과가 떨어지면 오히려 디스크가 터져 말기로 악화되기 때문에 경험이 많은 전문의를 찾는 게 중요하다”고 덧붙였다.

수핵감압술은 고주파로 열을 발생해 디스크를 치료하는 방법이다. 허리를 국소마취 한 뒤 튀어나온 디스크에 열을 쐰다. 신경이 차단되며 통증은 줄고, 디스크 크기가 줄어 신경 압박이 풀린다. 시술시간이 10~20분에 불과해 예후도 좋다.

고주파 내시경 시술은 수핵감압술과 내시경시술의 장점을 섞은 하이브리드 시술이다. 우선 지름 2~3㎜의 특수내시경을 집어 넣어 튀어나온 디스크를 제자리로 돌려놓는다. 이후 고주파 열을 쬐 디스크를 수축·응고시켜 통증의 원인까지 말끔히 제거한다. 미세한 내시경을 이용하면서 출혈은 줄이고, 신경부위의 손상은 최소화한다. 만성질환자나 고령환자도 부담 없이 받을 수 있다. 강남초이스병원이 국내 최초로 시작한 이후 1만 명이 넘는 환자가 이 시술을 받았다. 만족도는 90%를 넘었다.

조성태 원장은 “수술 후에도 충분한 재활치료가 이어져야만 허리 건강을 오래 지킬 수 있다”며 “척추 재활치료는 1주일에 두세 번, 3개월 정도 받으면 효과를 볼 수 있다”고 말했다.

박정렬 기자 park.jungryul@joongang.co.kr
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