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“선거 포기로 얻은 여유 시간, 경제 탈출구 찾는 데 쏟겠다”

[총선 불출마 이한구 의원]

정치권 퇴장하는 여야의 두 중진

2000년 16대 총선에서 정계에 입문한 새누리당 이한구(70·대구 수성갑·4선) 의원은 여당 내 대표적인 경제통으로 꼽힌다. 한때 박근혜 대통령의 ‘경제교사’로도 불렸다. 그런 이 의원에게 왜 총선 불출마를 선언했느냐고 묻자 “남은 임기 1년을 지역구에서 선거운동하느라 날릴 수는 없었다”며 “앞으로 위기에 빠진 우리나라 경제의 탈출구를 찾는 데 모든 시간을 쏟겠다”고 답했다.

-총선 불출마를 선언한 이유는.
“빨리 불출마 선언을 해야 지역구에서 내가 오니 안 오니 하는 쓸데없는 소리가 덜 나오지 않겠나. 내 지역구에서 출마하는 김부겸 전 새정치민주연합 의원에 맞설 우리 당의 대항마가 미리 선거운동에 나설 수 있도록 시간을 줘야 했기 때문이다.”

-그렇다면 정계를 완전히 떠나는가.
“정계 은퇴라는 것이 특별한 게 있나. 정계는 누구나 들어갔다 나가는 거 아니냐. 지금은 1년 동안 내 시간을 벌었다는 게 중요하다.”

-남은 1년 동안 뭘 할 것인가.
“우리 경제가 안고 있는 근본적인 문제를 효율적으로 해결하고, 미래를 준비하는 방법을 찾고 싶다. 박근혜 정부가 출범 3년 차가 됐고, 지금 제대로 일을 못 해내면 정말로 기회가 없다. 우리 경제의 탈출구를 찾는 데 남은 1년의 시간을 쏟겠다.”

-경제부총리 등의 공직 제안이 오면 하겠다는 이야기인가.
“(즉답을 피하며) 세상일이란 운명에 맡기는 것이라 내가 뭘 할지 지금으로선 알 수 없다.”

-한국 경제를 진단한다면.
“우리가 일본의 ‘잃어버린 20년’을 그대로 닮아가고 있는 게 아닌가 걱정된다. 경제가 어려울 때가 되면 돈을 풀고 적자 재정에 나섰던 게 일본이 장기침체에 빠진 가장 큰 요인 중 하나였다. 지금 우리가 그 길을 그대로 가고 있다. 돈을 풀어서 위기를 쉽게 넘기려는 생각만 갖고 있다. 일본이 기울어지기 시작한 것도 1인당 국민소득(GDP)이 2만 달러였던 시절이었다. 인구 구조도 1996년부터 생산가능인구가 줄기 시작했다. 우리도 내년부터 줄어든다. 일본과 딱 20년 차이다.”

-정부와 여당이 최저임금 인상을 추진하기로 했는데.
“상황인식 자체가 잘못됐다. 최저임금을 올리면 소득이 늘어서 수요를 만들어낼 것이라는 식의 생각은 잘못된 판단이다. 최저임금을 올리면 가장 크게 부담을 져야 하는 사람이 자영업자, 소상공인이다. 그들은 지금도 죽겠다고 난리인데, 더 부담이 되는 정책을 채택하면 경제 기반 자체를 무너뜨릴 가능성이 있다. 자칫 사람을 더 안 쓰거나, 있는 사람을 내보내면 실업자가 늘면서 나라 전체의 소득이 줄어드는 역효과가 생길 수도 있다.”

-국회의원으로 일하면서 가장 보람 있었던 순간을 꼽는다면.
“국회의원이 돼서 정말로 좋았던 건 아이디어가 있으면 이걸 실현할 수 있는 수단을 갖게 된 것이었다. 아직도 기억에 남는 게 EBS 수능 강의 도입이다. 당시 한나라당 정책위의장을 맡고 있었는데 방송사에서 돈이 없어 못 하겠다는 걸 예산을 만들어서 가능하게 했다.”

-정치를 하면서 느낀 한국 정치의 가장 큰 문제를 든다면.
“국회의원들의 리더십이 부족하다. 표를 너무 의식해 포퓰리즘에 기울어진 경우가 많다. 국회의원이라고 하면 국민을 설득하려고 해야 하는데 설득할 생각조차 안 하는 사람이 너무 많다.”

-후배 정치인들에게 당부하고 싶은 얘기는.
“무엇보다 어떤 분야든지 전문가가 되려고 노력하라는 말을 하고 싶다. 그리고 좀 더 소신을 가졌으면 좋겠다. 오락가락하지 말고, 신뢰 있는 정치인이 되려고 노력해야 한다.”


천권필 기자 feeling@joongang.co.kr

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