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미국 ‘콜레스테롤 경고’ 40년 만에 사라진다

미국 정부가 각종 성인병의 원인으로 알려진 콜레스테롤이 많이 든 음식에 대한 경고를 폐지할 것으로 보인다.

워싱턴포스트(WP)는 10일(현지시간) 미국 정부 자문기관인 식생활지침자문위원회(DGAC:·Dietary Guidelines Advisory Committee)가 콜레스테롤 함유도가 높은 음식 섭취에 대한 경고를 폐지하기로 결정했다고 보도했다. 이는 지난 40년간 미국 정부가 일반인의 콜레스테롤 섭취를 줄일 것을 권고해온 것을 뒤집는 판단이다.

 DGAC는 건강한 성인의 경우 계란이나 새우·바닷가재 등 콜레스테롤이 많이 든 음식을 먹는 것이 혈관 내 콜레스테롤 수치를 올리거나 심장질환 위험을 증가시킬 정도는 아니라고 판단했다. 오히려 기름진 고기나 탈지(脫脂)하지 않은 우유, 버터와 같은 포화지방이 많이 든 음식을 자주 먹는 것이 훨씬 더 위험하다고 봤다.

 하지만 이번 결정이 심장질환을 일으키는 나쁜 콜레스테롤에 대한 경고를 뒤집는 것은 아니다. 전문가들은 당뇨병처럼 특정 성인질환이 있는 사람의 경우 콜레스테롤이 많은 음식은 계속 피해야 한다고 경고한다.

 그럼에도 불구하고 DGAC의 이번 결정은 파급력이 클 것으로 보인다. 미 농무부와 보건부가 공동으로 펴내는 미국인 영양지침서에 DGAC의 판단이 반영될 경우, 미국 전역의 초·중·고교 급식은 물론, 식품생산업체 등에 연쇄적으로 영향을 미치게 된다.

 미국에서는 지난 1961년 미국심장협회가 관련 지침서를 펴낸 이후 콜레스테롤은 매번 조심해야할 경고물질로 분류됐다. 특히 2010년 미국 정부가 펴낸 지침서에서는 콜레스테롤 섭취량을 하루 300㎎ 이하로 권장했다. 이는 계란 한 개에 들어있는 콜레스테롤 수치보다 적은 규모다.

 하지만 미국 내에서 콜레스테롤에 대한 견해는 여전히 엇갈리고 있다. WP는 일부 영양학자들은 콜레스테롤 경고 해제가 진작에 이뤄졌어야 했다고 말하는 반면, 또 다른 과학자들은 여전히 경고를 유지해야 한다고 주장한다고 전했다.

 한편 연세대 의대 세브란스병원 심장내과 이상학 교수는 “지금까지 국내에서는 콜레스테롤이 든 음식을 먹으면 혈중 콜레스테롤 수치를 올린다는 주장이 그리 강하지 않았다. 근거가 희박해서인데, 이번에 이 조항을 폐지한 것”이라며 “건강한 사람은 계란 노른자를 비롯한 콜레스테롤이 든 음식을 먹어도 혈중 콜레스테롤에 크게 영향을 미치지 않는다는 뜻”이라고 말했다.

 이 교수는 “그렇다고 고혈압·당뇨병·고지혈증·심장질환이 있는 사람이 그리해도 된다는 뜻이 아니다. 이런 질환이 있는 사람은 콜레스테롤에 여전히 경각심을 가져야 한다”며 “건강한 사람도 과자·튀김·가공육류·케이크·마가린 등 트랜스지방이나 포화지방산이 든 음식을 오래 섭취하면 심질환 질환 위험이 높아진다는 게 분명한 사실이기 때문에 주의해야 한다”고 말했다.

최준호 기자
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박용한 연구위원 : park.yonghan@joongang.co.kr (02-751-5516)
‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.