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내 눈이 어디 간 거죠?

조셉 최(38)가 자신이 개발한 특수 렌즈 ‘로체스터의 망토’를 이용해 한쪽 눈을 숨겼다. 이 렌즈를 활용하면 소설 ‘해리포터’ 시리즈에 나오는 ‘투명망토’를 쓴 것처럼 렌즈 뒤의 사물을 숨길 수 있다. 일반 렌즈 4개를 겹쳐 만든 이 특수렌즈는 제작비용이 100만원 밖에 들지 않는다. [사진 로체스터대]

소설 『해리 포터』 시리즈의 주인공 해리처럼 ‘투명망토’를 써볼 수 있다면….

 이 작은 호기심을 과학기술로 풀어낸 물리학자가 있다. 지난 9월말 전세계 언론이 떠들썩하게 보도한 뉴스의 주인공, 미국 로체스터대 물리학 박사과정 연구원 조셉 최(최성훈·38)다. 한국계 미국인인 최씨는 지난 9월 지도교수인 존 하웰 교수와 “해리포터의 투명망토와 같은 효과를 내는 ‘로체스터의 망토’를 개발했다”고 발표했다.

 로체스터의 망토는 일반 렌즈 4개를 겹쳐 만든 특수렌즈다. 렌즈 뒤에 있는 물건이 보는 사람의 시야에서 감쪽같이 사라진다. 렌즈의 좌우뿐만 아니라 상하에서 봐도 물건이 안 보인다. 게다가 렌즈 제작비용도 100만원 남짓에 불과해 상용화도 어렵지 않을 전망이다. 영화에서나 가능했던 ‘클로킹’(Cloaking·감추기)을 일상에 적용 가능한 수준으로 끌어내린 최씨를 최근 e메일로 인터뷰했다.

 - ‘로체스터 망토’가 기존의 클로킹과 다른 점이 뭔가.

 “기존에도 투명망토를 만들려는 과학자들은 많았다. 사전에 촬영한 영상을 활용해 눈속임을 쓴 경우도 있었고, 일부는 첨단 재질의 렌즈로 빛을 굴절시켜 만들기도 했다. 하지만 보는 사람의 위치가 변하면 투명효과가 사라졌고, 재료가 비쌌다. 하지만 로체스터 망토는 보는 사람의 각도가 바뀌어도, 사람이 볼 수 있는 모든 색깔의 빛에서 3차원의 사물을 투명하게 만들 수 있다. 평범한 일반렌즈를 썼다는 점도 다르다.”

 - 투명하게 보이게 하는 원리가 뭔지 궁금하다.

 “초등학교 때 누구나 배우는 ‘빛의 굴절’ 원리를 활용했다. 다양한 방법을 검토하다가, 일반 렌즈 4개를 겹쳐봤다. 놀랍게도 물건이 전혀 보이지 않았다. 4개의 렌즈를 통과하는 동안 빛이 굴절되면서 일정 각도 내에서는 사방에서 봐도 물건이 전혀 없는 빈 공간처럼 보였다.”

 -일상생활에서 어떻게 활용될 수 있나.

 “트럭 짐칸에 실은 짐을 투명망토로 감추면 트럭 운전수가 뒷차들을 거울로 볼 수 있다. 또 건물의 벽을 유리창처럼 투명하게 만들어 난방비를 아낄 수도 있다. 렌즈의 크기를 키우고 다양한 디자인을 적용하면 더 큰 사물도 투명망토로 감추는 효과를 낼 수 있다.”

 - 해리포터의 투명망토처럼 움직이는 사람을 가릴 수도 있나.

 “초점거리가 짧고 고화질의 이미지를 구현할 수 있는 렌즈와 사람 키 높이의 대형 렌즈가 필요하다. 또 망토처럼 입고 다닐 수 있는 가볍고 유연한 소재가 개발된다면 가능하다.”

 - 상상을 현실로 실현한 비결이 뭔가.

 “망토 아이디어는 처음에는 존 하웰 교수가 냈다. 나는 쉽고 저렴하게 만들 수 있는 방법을 개발했다. 아이디어가 많은 교수와 다른 사람들이 놓치기 쉬운 부분까지 꼼꼼히 챙기는 제가 서로의 장점을 살렸다.

 창의성을 발휘하는 데 정답은 없다. 다만, 그 확률을 높이는 습관은 있다. 부지런함과 여유다. 새로운 것이 무엇인지, 아직 아무도 생각하지 못한 것이 무엇인지를 알려면 기존의 연구결과를 부지런히 공부하고 실험해야 한다. 삶의 여유도 중요하다. 매일 바쁘게 일만 하면 반복적인 일을 많이 할 수는 있지만 새로운 아이디어나 문제해결력을 갖추기는 어렵다. 뉴턴도 쉬다가 중력의 법칙을 생각한 것 아닌가.”

 최씨는 오는 20일 서울 건국대학교 새천년관에서 열리는 지식콘서트 ‘테크플러스2014’에서 강연자로 나선다. 중앙일보·산업통상자원부·한국산업기술진흥원이 공동 주최하는 테크플러스2014는 ‘일상 속의 하이테크, 꿈과 상상을 플러스’라는 주제로 미래의 지식과 기술을 살펴볼 기회를 제공한다.

박수련 기자

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