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줄기세포로 퇴행성관절염 치료 국제화의 디딤돌

강남 연세사랑병원 세포 치료연구소 연구원이 줄기세포 연구에 매진하고 있다. 아래 사진은 강남 연세 사랑병원 전경. [사진 강남 연세사랑병원]


퇴행성관절염 치료는 그동안 단순했다. 초기에 약물주사와 관절내시경 치료로 버티다가 연골이 완전히 없어진 말기가 돼서야 인공관절로 교체하는 것이 최선이었다. 한번 손상되면 스스로 재생되지 않는 연골의 특성 때문이다. 관절염 초·중기 환자는 관절이 닳기만을 기다리는 꼴이었다. 그런데 줄기세포로 연골을 재생시켜 관절 그대로를 보존하는 치료법이 개발됐다. 그리고 이 줄기세포 재생치료는 국내 한 관절전문병원이 선도하고 있다. 강남 연세사랑병원이다.

 
세계 최초 줄기세포 치료 효과 입증

줄기세포를 이용한 재생치료는 세계 각국 굴지의 병원·연구소·기업들이 경쟁적으로 연구에 뛰어든 분야다. 연세사랑병원이 이 분야에서 성공할 수 있었던 요인은 탄탄한 연구력이다. 2008년 자체 세포치료연구소를 설립해 연구 인프라를 구축했다. 임상 연구뿐 아니라 기초연구도 가능한 시스템이다. 이 연구소에서 나오는 연구 결과물은 그대로 임상에 적용된다. 또 작성된 논문은 세계 저명한 학술지(SCI급)에 지속적으로 이름을 올리고 있다.

연세사랑병원은 2012년부터 본격적으로 세계의 주목을 받기 시작했다. 세계 20위권에 해당하는 정형외과 국제학술지 ‘무릎(Knee)’에 논문을 게재하면서부터다. 이 논문에서 고용곤 병원장 연구팀은 지방줄기세포가 무릎연골 손상 치료에 효과적이라는 것을 입증했다. 지난해 해외 학술지 ‘관절경(Arthroscopy)’에 게재된 논문은 세계 최초로 관절염 지방줄기세포의 임상 치료효과를 MRI(자기공명영상)라는 객관적인 지표를 통해 입증했다. 지금까지 연세사랑병원이 진행한 지방줄기세포를 이용한 퇴행성관절염 치료 연구논문은 SCI급 학술지에만 총 7편이 게재됐다. 단일 기관으로서는 세계에서 가장 많은 게재 논문 수다.

무릎 뿐이 아니다. 발목관절염의 지방줄기세포 치료를 통한 연골재생 효과도 규명했다. 이 논문은 미국스포츠의학저널(The American Journal of Sports Medicine)에 실렸다. 이 저널은 세계 정형외과 학회지 중 최고 권위를 자랑한다. 지난 7월에 연세사랑병원의 연구논문 두 편이 이 잡지에 동시에 게재되면서 화제를 모았다.


활액막 줄기세포 치료 연구 박차

연세사랑병원의 연구는 여기서 그치지 않는다. 고용곤 병원장은 지방줄기세포를 넘어 활액막 줄기세포 치료도 연구하고 있다. 활액막 줄기세포는 연골 재생능력이 가장 우수한 줄기세포다. 어깨 치료는 어깨에서, 무릎 치료는 무릎의 활액막에서 추출한 줄기세포가 가장 효과적이다. 무릎 활액막에서 뽑아낸 줄기세포를 쓰는 치료다. 고용곤병원장은 이미 활액막 줄기세포를 이용한 퇴행성관절염 치료에 대한 동물실험을 완료한 상태다. 내년 하반기에 연구자 임상시험을 계획 중이다.

연세사랑병원의 줄기세포 연골재생 연구 성과는 세계적이다. 연구의 우수성을 인정받아 세계 주요 학회로부터 지속적으로 초청받고 있다. 연세사랑병원 연구팀은 지난해 12월 이탈리아 리졸리 연구센터에서 열린 국제연골재생학회(ICRS)에 초청돼 줄기세포 치료를 주제로 발표했다. ICRS는 세계 80여 개국의 전문가가 모여 성체 줄기세포를 이용한 임상경험과 연구성과를 공유하는 자리다. 또 지난 6월에는 미국 라스베이거스에서 진행된 미국재생학회(TOBI)에 초청돼 ‘지방 줄기세포의 퇴행성 관절염 치료를 주제로 강연을 진행했다. 이 학회 학회장의 초청을 받은 것은


국내 의료기관 중 연세사랑병원이 유일했다.

고용곤 병원장은 “현재 퇴행성관절염 줄기세포 연골재생 치료 효과를 증명하는 다양한 임상연구를 세계 학회지에 발표하고 있고, 해외 학회로부터 연구제의를 계속 받고 있다”며 “이는 국내 의료수준이 세계적으로 높아졌다는 증거”라고 말했다.

류장훈 기자
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