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지구 출생 비밀 밝혀줄 '선물' … 소치 메달에 쓴 건 1g 236만원

아프리카 나미비아에서 발견된 질량 65t의 세계 최대 운석 호바. [중앙포토]


지난 11일 경남 진주시 미천면에서 발견된 운석. [중앙포토]
경남 진주에 떨어진 운석 덕분에 전 국민이 들떠 있다. 이 운석의 가치가 1억~10억원에 이를 것이라는 소식이 전해지면서 운석 사냥꾼까지 출몰했다. 이들이 운석을 찾기 위해 진주 지역 논밭을 헤집고 다니는 통에 농가 피해가 막심하다는 얘기도 들린다. 드라마 ‘별 그대’의 영향으로 ‘별에서 온 운석’에 대한 관심은 더욱 높았다. 진주시는 “진주의 항공우주산업이 지구궤도를 넘어 우주로 비상할 희망의 전조며, 하늘의 축복”이라며 흥분했다.

'별에서 온 그대' 운석
2만3000개 발견 … 대부분 남극서
진주 9㎏ 운석 가격 2000만~2억원



  운석은 우주에서 날아온 암석이 지구 중력에 이끌려 지표면에 낙하한 물질이다. 한국지질자원연구원 이승렬 박사는 운석을 지구 출생의 비밀을 밝혀줄 ‘외계에서 온 선물’이라고 표현했다. 국립과천과학관은 이를 ‘우주에서 온 편지’라고 칭했다.



 이 박사는 “지구 나이를 45세라고 가정한다면 우리는 5세가 될 때까지의 기억을 잃어버린 상태”라며 “운석은 지구의 잃어버린 기억을 되살려 줄 수 있는 선물”이라고 말했다. 지구가 45억 년 전 막 태어났을 때는 너무 뜨거웠기 때문에 돌이나 금속이 모두 녹아버렸다. 그래서 현재 지구에서 발견되는 가장 오래된 암석은 38억~40억년 전 것들뿐이다. 운석은 태양과 지구가 처음 생겨날 때의 물질들을 함유하고 있다. 운석에 대해 궁금한 몇 가지를 전문가들의 조언을 바탕으로 Q&A 형식으로 정리했다.



1943년 전남 고흥군 두원면에서 발견된 운석(사진 위). 2014년 2월 15일 소치올림픽 경기에서 우승한 선수들에게 걸어준 운석 박힌 메달(아래). [중앙포토]
 Q : ‘진주 운석’은 어떤 운석인가.



 A : 지난 10일과 11일 각각 진주시 대곡면과 미천면에서 발견된 운석은 각각 9kg과 4kg 무게였다. 운석은 철로만 구성된 철운석, 돌과 철이 섞인 석철질운석, 돌로 된 석질운석으로 나뉜다. 지금까지 지구상에 떨어진 운석 중에는 석질운석이 95% 이상을 차지한다. 진주 운석은 ‘오디너리 콘드라이트(Ordinary Chondrite) H타입’라고 불리는 철 성분이 포함된 석질운석이다.



 Q : 진주 운석의 가격은 얼마인가.



 A : 21일 운석 거래 인터넷 사이트에서 찾아본 오디너리 콘드라이트 H타입 운석의 거래 가격은 g당 2~20달러였다. 이 기준에 따르면 9kg짜리 운석의 가격은 2000만~2억원이 된다. 하지만 진주 운석의 경우 우리나라에서 71년 만에 발견된 운석인 데다 한국인이 직접 발견하고 소유하게 된 최초의 운석이라는 점 때문에 이보다 높은 가격을 매길 수도 있다.



 Q : 희귀 운석들은 1kg에 1억원 이상이라고들 하는데.



 A : 러시아 정부는 지난해 첼랴빈스크 지역에 떨어진 운석으로 소치올림픽 메달을 만들었는데 이 메달을 위해 1g에 236만원을 지불했다고 한다. 2000년 캐나다 타기시 호수에 떨어진 운석 85g을 약 8억원에 판매했다는 기록도 있다. 운석 중에는 달에서 온 운석(월석)이나 화성에서 온 운석을 가장 희귀한 운석으로 친다. 2012년 뉴욕에서 열린 경매에서 1.8kg의 월석이 약 3억6000만원에 판매됐다. 21일 미국의 한 운석 거래 사이트 ‘미티오라이트 포 세일(meteorite for sale)’ 에서 확인한 화성 운석의 판매 가격은 1.2g에 2400달러였다.



 Q : 전에도 국내에 운석이 떨어진 적 있나.



 A : 조선시대에도 몇 차례 운석이 떨어졌다는 기록이 있다. 공식적으로 확인된 운석으로는 1943년 전남 고흥군 두원면에서 발견된 2.117kg의 석질 운석이 있다. 일본 사람이 일본으로 가져갔던 이 운석을 1998년 영구임대 형식으로 돌려받아 한국지질자원연구원이 소장하고 있다. 지금까지 지구상에 발견된 운석은 2만3000개 이상이며 대부분 남극 대륙에서 발견됐다.



 Q : 공룡이 운석 때문에 멸종했다는데, 큰 운석이 떨어져 인류가 멸망할 수도 있나.



 A : 이론적으로는 가능하다. 미국 항공우주국(NASA)에서도 이런 가능성을 우려해 지름 1km 이상의 소행성 800여 개를 집중 감시하고 있다.



 Q : 드라마 ‘별 그대’에서처럼 운석이 떨어지면서 외계인이 지구를 방문할 수도 있을까.



 A : 소행성이 지구에 가까워지면 운석이 떨어질 수는 있다. 하지만 외계인의 존재는 아직 과학적으로 입증된 바 없다.



박혜민 기자
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