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뇌전증 환자 70% 약물로 치료 가능

간질이란 용어에는 사회적 ‘낙인’이 찍혀있다. 편견이 심해 뇌전증이란 이름으로 바꿨다. 이는 약물과 수술을 통해 정상인으로 돌아올 수 있다는 것을 의미한다. 서울성모병원 신경과 손영민(사진) 교수는 뇌전증 치료의 권위자다. 난치성 뇌전증 치료법인 심부뇌자극술을 국내에 처음 도입해 가장 많은 시술 회수를 자랑한다. 환자 만족도 역시 높다. 손교수에게 뇌전증에 대한 일반인의 오해와 난치성 뇌전증을 치료하는 심부뇌자극술에 대해 얘기를 들었다.

뇌전증은 원인을 찾을 수 없는 경우가 3분의 2를 차지한다. 뇌의 특정 부위에서 발생한 비정상적인 전기파가 주변 뇌조직으로 퍼지면서 발작을 일으킨다. 원인은 다양하다. 손교수는 “고령화 시대를 맞아 생존 환자가 늘고, 증상이 뚜렷한 환자 수도 증가할 것”이라고 말했다.

뇌전증 환자의 70%는 약물로 치료를 할 수 있다. 치료 후에는 일상생활을 영위하는데 어려움이 없다. 하지만 일부에서 약물치료가 오래되면 내성이 생겨 난치성으로 발전할 수 있다. 나머지 30%는 처음부터 약물로 치료가 안되는 난치성이다. 이 중 약 절반은 병변 제거 수술로 치료한다. 뇌전증 유발 부위를 절제하는 방법이다. 문제는 수술이 어렵고, 후유증이 남을 수 있다는 것.

대안으로 ‘심부뇌자극술’이 등장했다. 뇌전증 유발 부위에 전기자극을 주는 방법이다. 뇌 병변을 잘라내지 않아 신경손상을 최소화 할 수 있다. 게다가 언제든지 수술 전 상태로 되돌릴 수 있는 가역적 수술이다. 효과는 우수하다. 미국에서 심부뇌자극술을 받은 110명을 대상으로 추적조사한 결과, 시술 3개월 후 경련 발생률이 38% 줄었다. 2년 2개월 후에는 평균 63%가 감소했다. 다만 뇌의 용적이 계속 커지는 소아에게는 적용할 수 없다. 손교수는 “뇌전증은 적절한 진단과 치료법으로 인지기능과 신체수행 능력을 높일 수 있다”고 말했다.

손 교수는 지난해 말까지 35명에게 심부뇌자극술을 시행했다. 뇌전증 유병률은 세계적으로 비슷하다. 국내에서는 1% 정도로 약 50만명 정도가 뇌전증으로 고통받는다. 매년 2만명의 환자가 발생한다. 뇌전증은 정적인 증상이 더 많다. 조기발견이 어려운 이유다. 손 교수는 “뇌전증 환자의 95%는 소위 말하는 ‘멍때리기’ ‘잦은 딴 생각’ ‘입맛 다시기’ 등 매우 정적인 증상을 보인다”고 말했다. 이처럼 뇌전증의 가장 흔한 증상은 ‘발작’이다. 흔히 알고 있는 과도한 흥분상태인 ‘경련’과 다르다. 발작은 운동성 발작뿐 아니라 비운동성 발작까지 포함한다.

증상 대부분을 차지하는 발작은 본인조차 모른다. 타인이 보기에도 아주 일상적인 행동처럼 보인다. 손이나 팔을 반복적으로 까닥거리기도 한다. 손 교수는 “증상이 경미해 주변 사람도 종종 뇌전증을 방치한다. 환자 수 조차 제대로 파악되지 않고 있다”고 말했다. 그는 “뇌전증 환자가 운전이나 작업을 하다 예기치 못할 사고로 이어질 수 있으니 주의해야 한다”고 덧붙였다. 뇌전증은 가족을 비롯한 주변 사람의 관심이 필요하다.

소아나 고령자는 더욱 유심히 살펴야 한다. 환자와 보호자에게 질환에 대한 지속적인 교육도 시행해야 한다.

한석영 기자
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