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“재벌은 한국 글로벌 경쟁력 이끄는 주춧돌 역할”

라피 아밋 교수는 독립적 사외이사제 확립 등 지배구조 개선을 강조한다. 이것만 봐서는 한국의 대기업 집단에 대해 비판적인 입장으로 보인다.

일면 그는 한국 경제에 있어 재벌의 성과에 대해서는 높은 평가를 해 온 대표적인 해외 학자 중 한 명이다. 아밋 교수는 인터뷰 내내 대기업 집단을 ‘재벌(chaebol)’로 발음하면서 “재벌이 한국의 글로벌 경쟁력 향상을 이끄는 ‘주춧돌(cornerstone)’ 역할을 해왔다”고 강조했다. 그래서인지 최근 ‘경제 민주화’ 구호 아래 전방위적으로 진행되는 강력한 재벌 규제 분위기에 대해 신중한 입장이다.

재벌 특유의 효율성을 죽여, 결과적으로 한국 경제 발전에 도움이 안 될 규제는 아예 생각도 말라는 얘기다. 규제가 가져올 영향을 세심하게 파악해 옥석을 가려야지, 규제에만 집착하다 자칫 ‘황금알을 낳는 거위(재벌)’를 죽이는 우를 범하지 말라는 충고다. 대신 재벌도 살고 국가의 번영에도 도움이 될 규제는 적극 도입해야 한다고 주장한다.

우선 그는 “재벌은 한국의 경제와 사회 번영에 큰 기여를 해왔고 기술 혁신과 역동성으로 한국의 글로벌 경쟁력을 이끌고 있다”고 강조한다.

한국 경제에서 이런 대기업 집단이 차지하는 비중은 수치로 드러난다. 10대 재벌의 매출액은 2002년부터 2011년까지 연평균 한국 국내총생산(GDP)의 54.1%에 달한다. 또 같은 기간 재벌의 성장률은 한국 GDP 성장률보다 4%포인트 높았다. 특히 재벌은 연구개발 투자나 인적자본 개발에서 뛰어난 업적을 보이며 한국 경제를 이끌었다.

앞으로는 재벌 체제에 대한 도전이 만만치 않을 것이라는 전망이 관심을 끈다. 그는 ‘통제권의 사적 편익(private benefits of control)’ 문제를 우선 지적했다. 한국의 대기업 오너가 주력 회사의 주식 지분율은 미미하면서도 계열사를 통한 순환출자 형태로 지배권을 갖는 것을 말한다. 이 밖에 대기업들의 ‘비관련 다각화(문어발 경영)’ 현상이나, 일부 오너들의 정치권과의 유착 의혹 등도 기업 가치를 위협하는 요소로 지적한다. 아밋 교수는 “이런 병폐는 중장기적으로 기업 가치에 부정적인 영향을 미치며 결국은 재벌 오너에게도 큰 위험이 될 것”이라며 “투명한 지배구조가 이런 문제를 해결할 수 있다”고 말했다.

그는 경제민주화와 관련, 최근 시행되거나 논의되는 각종 규제 방안에 대해서도 “옥석을 가려야 한다”고 주장했다. 구체적으로 ‘계열사 간 부당 내부거래’에 대한 규제와 ‘출자 총액 제한 제도’에 대해서는 부정적인 입장이다. 대기업이 지닌 장기적 안목의 투자나 스피드 경영이라는 효율성을 저해한다는 것이다. 대신 금산분리 정책과 독립적 사외이사 제도의 도입 같은 지배구조 개선은 꼭 해결해야 할 선결과제라고 강조했다.

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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.