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선지순대 먹고 칵테일로 입가심…역발상으로 대박

친구연인 사이인 20~30대 젊은이들이 성탄절인 25일 전북 전주 풍남동 남부시장 ‘청년몰’에서 사진을 찍고 별미를 즐기고 있다. 조용철 기자
화이트 크리스마스였던 지난 25일 오후 전북 전주 풍남동의 남부시장. 곡물·건어물 등 1000여 개의 작은 도매상점이 빼곡히 자리 잡은 이곳에 핑크색 염색머리와 짧은 스커트 차림의 젊은 연인들이 여기저기 눈에 띄었다. 시장 골목이라 깔끔한 성탄절 분위기는 나지 않았다. 그런데 남자친구와 서울에서 놀러 왔다는 김아연(26)씨의 말이 다소 의외다. “블로그에서 남부시장이 당일 여행코스로 좋다는 글을 보고 와 봤어요. 전주 명물 먹거리인 ‘피순대(선지순대)’ 먹어 보고 칵테일 한 잔 하러 가는 길이에요.”

‘나도 혁신가’ 물결 전주 남부시장 청년몰

재래시장에서 순댓국 먹고 칵테일로 입가심한다는 발상이 어떻게 가능할까. 남부시장 2층에 서울 홍익대 앞 스타일의 ‘청년몰’을 만든 젊은이들이 그 주인공이다. 20~30대 청년 18명은 지난 5월 시장 한복판에 ‘신개념’ 점포 18개를 일제히 열었다.

전주 한옥마을 옆이라는 입지 활용
볶음밥 전문점 ‘더 플라잉팬’을 운영하는 김은홍(38)씨는 10여 년간 식품회사 개발팀에서 근무하며 틈틈이 조리사 자격증을 따고 요리 실력을 키웠다. 가족을 건사하느라 쉽사리 결단을 내리지 못하던 그에게 아내가 “꿈을 포기하지 마라”며 용기를 심어줬다. 멕시코 요리 전문점 까샤덴 타코의 김형철(30)씨는 경기도 부천에서 한 프랜차이즈 패밀리레스토랑을 운영해 본 경험이 있다. 그는 “틀에 박힌 본사 매뉴얼 대신 나만의 레시피 요리로 성공하고 싶었다. 돈벌이가 예전만 못하지만 인정받는 멕시코 음식 요리사가 됐으면 좋겠다”고 말했다. 칵테일바 ‘차가운 새벽’의 강명지(27ㆍ여)씨는 전북대 법대를 나와 곧바로 창업에 뛰어들었다. 칵테일 매니어로 버는 돈 대부분을 좋은 술을 사는 데 투자한다.

이들이 모인 계기는 연초 정부가 주관한 ‘문전성시(문화를 통한 전통시장 활성화 시범사업)’ 프로그램이다. 전북지역 사업자 모집에서 이들은 5대 1의 경쟁률을 뚫고 선발됐다. 창업자금은 문화체육관광부와 전주시 등에서 지원했다. ‘문전성시’의 전북지역 사업을 총괄하는 사회적기업 이음이 이들 청년 창업의 도우미 역할을 했다.

이들은 창업 전 두 달 남짓 전통 재래시장에 젊은 고객들을 어떻게 끌어들일 것인가를 놓고 치열하게 토론했다. 재래시장 침체의 문제점이 뭔지 발견하기 위해 밤낮 가리지 않고 발품을 팔며 시장 안팎을 관찰했다. 그중에서도 큰 숙제는 바로 옆 전주한옥마을을 찾은 관광객들이 왜 남부시장에 들르지 않는가였다. 사방팔방 의견에 귀를 기울였더니 “젊은 층의 볼거리나 쇼핑 아이템이 부족하다” “어둠침침하고 을씨년스러워 발을 들이고 싶지 않다”는 지적이 가장 많았다. 남부시장은 새벽장사가 대부분이라 관광객이 다니는 낮과 밤에는 사실상 ‘개점휴업’이었다. 그러니 젊은 층을 위한 음식점이나 옷가게도 없었다. 관광객들은 남부시장이 전주의 토속음식 피순대와 콩나물국밥의 원조라는 사실도 제대로 몰랐다.

결론이 내려졌다. “관광객들이 시장의 색다른 오후를 체험할 수 있게 만들어보자”는 것이었다. 젊은이 거리인 서울 홍대앞을 벤치마킹해 업종을 최대한 다양화했다. 각자의 주특기를 살려 철판볶음밥집·일식전문점·칵테일바·뽕요리전문점·원두커피전문점 등 먹거리류와 식물판매점·패션잡화점·보드게임방을 열기로 했다. 시장 여기저기 흩어져 있는 것보다는 모여 있으면 주목도가 높을 것 같았다. 시장 2층에 비어 있는 1500㎡(453평) 창고를 상인들에게 임대해 달라고 부탁했다. 상인들은 시장 활성화에 동참해 점포당 월 5만원 수준의 임대료만 받고 공간을 내줬다. 하현수 남부시장번영회장은 “청년들이 잘되면 시장도 잘될 거다. 설사 잘 안 돼도 청년들에게 창업기회를 제공한 데서 보람을 찾겠다”고 말했다.

경영철학은 소박하게 ‘적당히 벌어 잘 살자’로 정했다. 사회적기업 이음의 김병수(44) 대표는 “다들 이 악물고 새벽부터 일하며 스트레스 받는 건 싫다고 했다. 오히려 반나절 일해도 손님들과 즐겁게 소통하며 일하는 재미를 느끼는 것이 더 중요하다는 데 공감했다”고 말했다. 일손이 주인 한 명뿐인 점을 감안해 각 점포는 모두 17~35㎡(5~10평) 규모에 좌석 10석 안팎 정도로 최소화했다. 대신 2층 한가운데에는 상가 고객이라면 누구나 쓸 수 있는 15석가량의 공동이용 테이블을 마련했다. 일종의 ‘푸드코트’ 개념이다. 흔히 식당·카페 유리창에 붙어 있는 ‘외부음식 반입금지’ 경고문 대신 ‘외부음식 반입환영’이란 안내문을 붙였다.
이들 18명은 수시로 모여 비즈니스 현안을 논의하고 시장 상인들과 교류를 했다. 평일 손님이 적은 낮시간을 활용해 전통차 만드는 법, 생선요리법, 식물 키우기 등을 주제로 시민 무료 강좌를 연다는 계획도 세웠다. 내년에는 협동조합을 만들어 상가를 공동 운영하는 방안도 검토하기로 했다.

외부음식 반입 ‘환영’하는 푸드코트
그렇게 해서 지난 5월 시장 한복판에 퓨전 요릿집과 옷가게 등 18개 상점이 ‘청년몰’이란 간판을 내걸고 영업에 들어갔다. 블로그·소셜네트워크서비스(SNS)를 통해 홍보에도 나섰다. “전주 남부시장에 가면 ‘적당히 벌어 잘 살자’는 구호 아래 모인 괴짜 젊은이들이 있다”는 입소문이 돌면서 내방객이 늘었다. 덕분에 남부시장에서 주로 중·장년층 상대로 피순대·콩나물국밥을 팔던 기존 식당들이 맛집으로 유명세를 치르기 시작했다. 청년몰 매출은 반년 만에 40%, 기존 식당들은 20%가량 늘었다. 남부시장 청년몰은 전주의 새 관광명소로 자리 잡고 있다.

성탄절에 둘러본 청년몰은 초심을 꽤 잘 지키는 듯했다. 가게마다 손님이 북적였지만 한 가지 음식만 먹는 경우는 별로 없었다. 커피전문점이나 전통찻집에서 바로 옆 가게에서 산 볶음밥이나 오코노미야키를 가져와 커피·차와 함께 먹는 손님도 여럿 눈에 띄었다. 점심시간대가 지나고 한가해지자 커피전문점 ‘카페나비’가 자연스레 젊은 ‘사장님’들의 수다방으로 변했다. 누군가가 가져온 바나나 한 다발을 나눠 먹으며 장사 이야기, 사는 이야기로 꽃을 피웠다. 지나가던 50대 시장 상인이 이들 중 한 여성에게 “머리 스타일 바뀌었네. 남자친구 생겼나”라고 농담을 건네는 바람에 웃음보가 터졌다. 청년몰은 개업 7개월 만에 청년과 중장년 상인, 손님이 뒤섞여 즐기는 공간이 됐다.

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