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수시로 멎는 심장 힘차게 뛰게 한다, 부정맥 치료의 대가

[이성주의 명의보감] 김영훈 고려대 안암병원 순환기내과 교수
김영훈 고려대 안암병원 교수가 전극도자절제술을 이용해 부정맥 환자를 치료하고 있다. [사진 고려대 안암병원]

김영훈 고려대 안암병원 교수가 전극도자절제술을 이용해 부정맥 환자를 치료하고 있다. [사진 고려대 안암병원]

‘이성주의 명의보감’은 진료와 의학 연구에 있어서 국내 최고 수준에 오른 의사를 탐구하는 코너입니다. 평소 만나기 힘든 명의들의 생각과 이들의 세계를 접하실 수 있습니다.
 
“응급환자 발생!”
 
2016년 12월 25일 일요일 오후 10시. 고려대 안암병원 순환기내과 김영훈(60·사진) 교수는 대한부정맥학회장으로 회의를 진행하다 병원 호출을 받았다. 부랴부랴 중환자실에 도착하니 스무 살 청년이 사경을 헤매고 있었다. 부정맥 때문에 심장에 장치한 전기충격기가 듣지 않아 체외 인공심장을 연결해 생명을 연장한 상태였다.
 
김 교수는 부정맥의 원인을 찾으려고 전기충격을 가했지만 심장에서 특별한 신호가 나타나지 않았다. ‘하늘이시여….’ 자신도 모르게 두 손을 모은 순간 ‘혹시’ 하는 생각이 떠올랐다. ‘심장마비 환자를 살리는 저체온 요법을 시행할 때 부정맥이 생기지. 그래, 저체온 요법으로 부정맥 부위를 찾자.’
 
김 교수가 차가운 생리식염수를 심장혈관에 투입했더니 하늘이 도운 걸까. 심장 한쪽에서 부정맥 신호가 나타났다. 냉식염수를 한 번 더 투여했더니 같은 곳에서 신호가 발생했다. 그 부위를 고주파로 지졌더니 청년은 악몽에서 깨어났다.
 
 
잇단 시행착오 끝에 성공률 수직 상승
 
김영훈

김영훈

청년은 원인을 알 수 없는 부정맥 탓에 심장에 전기충격기를 달았지만 시도 때도 없이 심장이 멈춰 전기충격기가 “파파팍” 작동했다. 도끼로 가슴을 찍는 고통이 이어졌고 졸도했다 깨어나길 되풀이했다. 공포와 고통, 절망 속에 삶의 희망을 찾을 수가 없었다. 그런 만큼 전기충격기 없이 지낼 수 있다는 것은 그와 가족에게 새 삶이 펼쳐지는 것을 뜻했다. 김 교수는 응급실에 실려 온 30대 남성 두 명에게도 이 방법으로 끔찍한 고통의 짐을 벗게 했다.
 
김 교수가 지난해 5월 미국 보스턴에서 열린 세계부정맥학회에서 자신이 고안한 냉식염수로 응급 심장마비 부정맥을 치료하는 방법을 발표하자 의학자들은 “이번 학회의 가장 획기적 케이스”라며 박수를 보냈다. 그가 이들 환자를 살릴 수 있었던 것은 2013년 병원에 국내 최초로 ‘24시간 응급 심장마비 부정맥 시술 시스템’을 도입했기 때문이다. 김 교수는 특히 부정맥 중에서도 심장의 심방이 불규칙하게 빨리 뛰는 ‘심방세동’ 치료의 세계적 권위자다. 주특기는 사타구니 혈관으로 작은 치료 기구를 넣어 심장까지 보낸 뒤 심장의 정상적 전기 흐름을 방해하는 부위를 지져 병의 뿌리를 제거하는 ‘전극도자절제술’.
 
그는 의대 본과 3학년 때 응급실 실습을 하다가 죽은 줄 알았던 부정맥 환자가 극적으로 회생하는 모습을 보고 순환기내과를 선택했다. 고(故) 서순규 교수와 노영무 교수 등 순환기내과의 국내 최고 대가들이 포진해 있어 심장에 대해 철저히 배울 수 있었다. 김 교수는 여기에 만족하지 않고 세브란스병원 김성순 교수가 미국 워싱턴대 의대에서 부정맥의 전기생리학적 검사와 전극도자절제술 등을 익혀왔다는 소식을 듣고 ‘개인과외’를 청해 공부했다. 이후에도 밤새워 부정맥 연구에 매달려 한국인으론 처음으로 미국심장학회와 미국심장협회의 ‘젊은 연구자상’을 연거푸 수상했다.
 
하지만 이론과 실제의 간극은 컸다. 인턴 제자를 떠올리면 지금도 식은땀이 난다고 했다. 김 교수는 “가슴이 뛴다”며 고통스러워하는 제자를 다독이다 부정맥을 발견했다. 시술을 했더니 심장의 떨림이 멈췄다. 그런데 부모에게 “시술 잘 마쳤다”고 설명하고 수술실로 돌아오니 제자의 심장이 다시 파르르 떨리고 있었다. 오른쪽 심장만 봤는데 자세히 보니 왼쪽이 문제였다. 고주파열로 지졌더니 재발이 멈췄다. 그 제자는 현재 고려대 안산병원 교수로 재직 중이다. 김 교수는 “이 치료의 열쇠는 정확한 부위를 찾아 공격하는 것이다. 어떻게 하면 제대로 찾을 수 있을까에 몰두하자”며 마음을 다잡았다.
 
그래도 시행착오를 피할 수는 없었다. 부정맥이 생기는 부위를 찾아 문제를 해결할 때까지 8~10시간씩 걸렸다. 17시간 심장과 씨름한 경우도 있었다. 문제를 해결했다고 생각했는데도 거듭 재발해 다섯 번 시술하기도 했다. 동료 의사들은 “왜 무리하느냐”고 핀잔을 줬고, 제자들은 한밤중 지친 몸으로 “이 시술을 꼭 해야 하느냐”며 원망 섞인 눈길을 보냈다. 건강보험심사평가원이 부적절한 치료라며 수가를 인정하지 않아 누적 삭감액이 10억원에 육박하기도 했다.
 
그러던 중 약으로는 치료받지 못하던 환자들이 하나둘 기적처럼 낫기 시작했다. 응급실에 실려 왔다가 툴툴 털고 걸어 나가는 사람이 늘어났다. 어느 건설회사 회장은 절체절명의 순간에서 새 생명을 얻고 10억원을 기증했다. 김 교수는 이 돈으로 3차원 영상 시스템을 도입해 시술 정확도를 높였다. 또한 심방세동이 재발하거나 심장근육이 지나치게 두꺼운 환자에게 심장내막뿐 아니라 심장 바깥쪽으로도 지져 치료하는 방법을 비롯해 다양한 치료법을 개발했다. 시술 성공률은 수직 상승했고 재발률과 부작용은 갈수록 줄었다.
 
 
시술도 3시간 안에 끝내
 
김 교수는 2008년 안식년을 맞아 미국 매사추세츠종합병원과 미시간대, 펜실베이니아대, 유타대, UCLA 등 20개 병원을 돌며 대가들과 토론을 벌였다. 그는 “세계 최고의 의사들과 교류하며 논문과 실제 상황이 일치하지 않는다는 걸 절감했다”며 “실제 모습을 보니까 환자 치료의 길이 더 밝아졌다”고 말했다.
 
김 교수는 최근까지 3600여 명의 환자를 시술했다. 시술 시간은 3시간 이내로 줄었다. 3개월 내 재발률도 10% 이하로 떨어졌다. 무엇보다 지금까지 시술 중 사망자는 한 명도 없다. 초기에는 환자들이 시술 뒤 약을 더 많이 먹는 경우도 있었지만 지금은 시술 환자 세 명 중 한 명은 아예 약을 끊고 살고 있다.
 
김 교수는 한때 하루 180명의 환자를 봤다. 환자는 6개월을 기다려야 했다. 환자들 요구로 토요일에도 진료를 해야 했다. 요즘엔 하루 50여 명만 본다. 환자의 부작용을 걱정하지 않을 정도로 시술의 정확도가 높아졌고 빅 데이터 분석으로 약을 끊어도 되는 환자가 명확해졌기 때문이다. 그는 하루 15~20%의 환자에게 말한다. “걱정 마세요. 오늘부터 약 끊습니다.” “멀리 서울까지 안 오셔도 됩니다. 필요하면 동네병원에서 사진 찍고 스마트폰으로 보내셔도 됩니다.”
 
이성주 코메디닷컴 대표
건강포털 코메디닷컴 대표. 매일 아침 33만 명에게 ‘이성주의 건강편지’를 보내고 있다. 동아일보 기자 출신으로 『대한민국 베스트닥터』 『황우석의 나라』등 11권의 책을 펴냈다. 

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