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나라 전체가 블록체인 실험실…벤처투자도 비트코인으로

암호화폐, 투기서 산업으로 <하>
택시파이는 프랑스 등 세계 20개국에 진출했고 회원 수가 400만 명에 달할 정도로 빠르게 성장 중이다. [장원석 기자]

택시파이는 프랑스 등 세계 20개국에 진출했고 회원 수가 400만 명에 달할 정도로 빠르게 성장 중이다. [장원석 기자]

최근 에스토니아에서 가장 화제인 기업을 꼽자면 ‘택시파이’다. 에스토니아판 우버다. 이 회사 창업자인 마르쿠스 빌리그는 올해 23세다. 놀랍게도 18세 때 창업했다. 그는 단돈 200유로(약 26만원)를 들고 택시회사를 돌며 발품을 팔았다. 5년이 지난 지금 택시파이는 급성장 중이다. 프랑스 등 세계 20개국에 진출했고 회원 수는 400만 명에 달한다. 지난해엔 중국에서 우버를 집어삼킨 디디추싱으로부터 전 세계 차량 공유 플랫폼 중 가장 큰 규모(금액은 미공개)의 투자를 이끌어 냈다.
 
에스토니아는 택시파이가 스카이프만큼 성장하길 기대한다. 인터넷 전화로 널리 알려진 스카이프는 에스토니아 창업 열풍의 시발점이자 최고의 성공사례다. 2003년 설립한 스카이프는 2005년 이베이에 약 3조원에 팔렸다. 이 씨앗은 창업 정신이 나라 전체로 확산되는 계기가 됐다.
 
탈린공대에 있는 멕토리 창업센터 독일룸에서 초등학생들이 프로그래밍 교육을 받고 있다. [장원석 기자]

탈린공대에 있는 멕토리 창업센터 독일룸에서 초등학생들이 프로그래밍 교육을 받고 있다. [장원석 기자]

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지금도 스타트업이 밀집한 탈린 테크노폴리스(탈린 밸리)나 탈린공대 내 멕토리(Mektory) 창업센터엔 예비창업자가 넘쳐난다. 2006년 600만 유로(약 79억원)에 불과했던 에스토니아의 벤처투자액은 2017년 1억1000만 유로(약 1450억원)로 늘었다. 같은 기간 1인당 국내총생산(GDP)도 74.6% 증가해 올해는 2만 달러를 돌파할 것으로 보인다.
 
암호화폐·블록체인 관련 창업 열기도 뜨겁다. 마더십(Mothership)은 지난해 에스토니아에서 암호화폐공개(ICO)를 하고 세계 주요 거래소에 상장됐다. 아르세니 자르체네프 공동창업자는 “중앙형과 분산형 거래소의 장점을 고려한 하이브리드형 거래소를 개발 중”이라며 “해킹 위험을 낮추면서도 안정성을 갖춘 신개념 거래소를 만들 것”이라고 포부를 밝혔다.
 
자르체네프는 러시아 출신이다. 그런데 왜 에스토니아에서 창업했을까? 쉬운 창업 절차와 기업 친화적 환경 때문이다. 그는 “이레지던시(e-Residency)를 통해 온라인으로 창업했다”며 “이레지던시만 있으면 내가 어디에 있든 계좌를 열고 세금도 납부할 수 있다”고 말했다.
 
에스토니아 전자시민권 실물. [장원석 기자]

에스토니아 전자시민권 실물. [장원석 기자]

이레지던시는 2014년부터 에스토니아 정부가 발행하는 전자시민권이다. 국경의 벽을 허무는 시도다. 온라인으로 신청하고, 단 100유로만 내면 누구나 에스토니아 시민이 될 수 있다.
 
시민권이 있으면 창업을 할 수 있고 정부가 제공하는 행정 서비스를 누릴 수 있다. 만 3년밖에 안 됐지만 전 세계 154개국, 3만3438명이 이레지던시를 받았다. 그리고 이들 중 약 6분의 1인 5033명이 에스토니아에 실제로 법인을 세웠다. 이익을 재투자하면 세금도 매기지 않는다.
 
눈 덮인 탈린 구시가지 전경. 중세 시대 모습을 잘 보존한 이 구시가지 외곽에선 디지털 혁명이 진행 중이다. 에스토니아는 올해 1인당 GDP 2만 달러를 돌파할 것으로 보인다. [장원석 기자]

눈 덮인 탈린 구시가지 전경. 중세 시대 모습을 잘 보존한 이 구시가지 외곽에선 디지털 혁명이 진행 중이다. 에스토니아는 올해 1인당 GDP 2만 달러를 돌파할 것으로 보인다. [장원석 기자]

펀더빔은 암호화폐를 활용해 스타트업을 지원하는 사업을 한다. 언뜻 일반적인 벤처캐피털(VC)과 비슷하지만 투자금을 암호화폐로 받는 게 차이점이다. 덴마크 출신인 매즈 달스가아드 펀더빔 최고마케팅책임자(CMO)는 “암호화폐를 이용하면 진입장벽이 낮다. 수수료 등 금융비용을 줄일 수 있다”고 말했다.
 
최근엔 ICO 유망 지역으로도 주목받고 있다. 스위스가 ICO의 성지(聖地)라면 에스토니아는 신성(新星)이다. 현재 30여 개의 업체가 에스토니아에서 ICO를 준비하고 있다. 에스토니아 타이토스도 그중 하나다. 5월 탈린에서 ICO를 진행할 계획이다. 금융 당국의 ‘ICO 금지령’에 해외로 무대를 옮겼다. 암호화폐의 이름은 ‘타이토스’다. 인공지능(AI)과 독자적인 블록체인 기술을 결합한 여행 플랫폼이 사업 모델이다.
 
2월 27일 탈린에서 만난 에드워드 권 타이토스 대표는 ICO를 도울 법무법인 관계자를 만나고 오는 길이었다. 그는 “당초 5년 비과세 혜택 등을 내세운 벨라루스를 검토했지만 정책 변동성 때문에 에스토니아로 최종 결정했다”며 “ICO를 적극적으로 지원하는 분위기에다 탁월한 디지털 환경을 갖췄고, 상대적으로 준비 비용이 저렴해 매력을 느꼈다”고 말했다. 타이토스는 이번 ICO를 통해 총 500억원을 조달할 계획이다.
 
[김주원 기자 zoom@joongang.co.kr]

[김주원 기자 zoom@joongang.co.kr]

빛만 있는 건 아니다. 20년간 이어진 디지털 혁명으로 ‘종이 없는 나라’ ‘초간단 행정’에 근접했지만 정말 안전한지에 관한 의문이 남아 있다. 2014년 미국 미시간대 연구진은 에스토니아가 자랑하는 전자투표 시스템을 조사했다. 그들의 결론은 ‘해킹에 매우 취약한 목표물’이라는 것이었다. 암호화폐 시장 과열에 대한 우려도 있다. 지난해 에스토니아에선 페이퍼컴퍼니를 세워 돈을 모은 뒤 개발을 하지 않고 사라지는 ICO 사기 사건이 있었다.
 
그럼에도 에스토니아 정부의 원칙은 ‘자율 규제+사후 처벌’이다. 아세 사우가 에스토니아 암호화폐협회(ECA) 회장은 “블록체인·암호화폐 혁명은 구질서와 신질서 사이의 패러다임 시프트”라며 “투기 속성이 있지만 기본 원리 자체가 견고해 미래 가치가 매우 크다”고 말했다.
 
달스가아드 펀더빔 CMO는 “독일이 다 커 버린 대기업이라면 에스토니아는 생활 자체가 벤처의 삶”이라며 “애초에 경직된 문화가 없었기 때문에 국민도 새로운 실험을 유연하게 받아들인다”고 했다. 에스토니아와 비교하면 한국 역시 대기업이다. 인구는 130만 명과 5100만 명, GDP는 234억 달러와 1조5297억 달러로 차이가 크다. 산업구조도 매우 다르다. 나라 전체를 실험실로 만든 에스토니아 모델을 그대로 차용하긴 어렵다.
 
그럼에도 그들이 2018년 한국에 주는 메시지는 강렬하다. 이병태 KAIST 경영대학 교수는 “전통적인 국경 개념으로 4차 산업혁명을 소화할 수 있겠느냐”며 “경제·산업 패러다임이 바뀌는 만큼 규제보단 유인책을 고민하는 게 맞다”고 말했다. 오동윤 동아대 경제학과 교수는 “시대는 혁신을 요구하는데 규제의 칼을 쥔 이들이 기득권 틀에 갇힌 건 아닌지 돌아볼 필요가 있다”고 지적했다. 
 
탈린=장원석 기자 jang.wonseok@joongang.co.kr
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