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‘킬체인의 눈’ 정찰위성 2023년까지 5기 발사한다

다목적 실용위성인 아리랑 5호. [중앙포토]

다목적 실용위성인 아리랑 5호. [중앙포토]

북한을 24시간 우주에서 들여다보면서 도발 조짐을 미리 알아내는 정찰위성 확보 사업이 본격화된다.
 
방위사업청은 25일 송영무 국방부 장관이 주재하는 제104회 방위사업추진위원회를 열고 ‘425사업’ 추진 기본전략과 체계개발 기본계획을 의결했다고 밝혔다. 425사업은 합성개구레이더(SAR) 위성 4기와 전자광학(EO)·적외선(IR) 위성 1기 등 모두 5기의 정찰위성을 독자적으로 보유하기 위한 것이다. 레이더 위성은 날씨가 안 좋은 상황에서도 관측이 가능하다. 425사업으로 마련할 정찰위성은 저궤도를 돌며 하루에 여러 차례 북한 상공을 통과하면서 정보를 보낸다.
 
방사청은 곧 입찰공고를 낸 뒤 연말까지 개발업체를 선정해 계약을 맺을 방침이다. 군 당국은 당초 정찰위성의 해상도를 30∼50㎝ 수준으로 계획했다. 그러나 관련 부처가 부족하다는 의견을 제시해 해상도를 더 높이고, 감시장비를 더 탑재하는 쪽으로 방향을 수정했다. 일단 국방과학연구소(ADD)를 중심으로 한 국내 기술로 정찰위성을 개발한다는 계획이지만 부족한 기술은 해외 업체와도 협력하기로 했다.
 
425사업은 SAR(4)와 EO(25)의 영어 발음을 따 이어 붙인 이름이다. 우리 정부는 2021년부터 2023년까지 차례로 5기의 위성을 띄운다는 계획이다. 2023년 사업 완료까지 공백을 메우기 위해 군 당국은 내년 초 4~5기의 정찰위성을 해외에서 빌려 쓰기로 하고 이스라엘·독일·프랑스 등과 협의 중이다.
 
북한을 24시간 감시하는 눈 역할을 하는 정찰위성은 킬체인(Kill Chain)의 핵심 자산이다. 킬체인은 북한이 핵·미사일·방사포·대량살상무기(WMD)를 쏘려고 할 경우 이를 미리 제거하는 군사 작전이다. 정부 관계자는 “정찰위성을 독자적으로 갖추는 게 전시작전통제권 전환의 출발점”이라고 설명했다.
 
현재 우리 군은 킬체인에 필요한 타격 자산은 어느 정도 확보하고 있다. 그러나 정찰위성은 미국에 전적으로 의존할 수밖에 없다. 한국은 다목적 실용위성인 아리랑을 운용하고 있지만 카메라의 해상도가 군사적 목적의 정찰이 힘든 수준이다. 이처럼 시급한 상황이지만 425사업은 여러 차례 일정이 늦어졌다. 당초 2021년 시작으로 2022년까지 마무리한다는 일정을 세웠다. 그러나 정찰위성의 운영을 누가 하는가를 놓고 군과 국정원이 다투면서 착수가 연기됐다. 결국 군과 국정원이 정보를 상호 공유하기로 결론을 내렸다. 방사청은 425사업이 뒤늦게 시작됐지만 사업 완료 기한을 넘지 않도록 관리하겠다고 밝혔다.
 
한국이 이제 425사업에 착수한 수준이지만 동북아시아 우주는 이미 각국의 정찰위성으로 가득하다. 미국은 가장 촘촘한 정찰위성망을 갖추고 있다. 미국은 미사일 엔진의 불꽃을 찾아내 미사일 발사를 탐지할 수 있는 조기경보위성(DSP)과 우주 적외선 시스템 위성(SBIRS)을 1970년대부터 우주에 쏘아 올렸다. ‘열쇠 구멍(Key Hole)’이라고 불리는 영상정찰위성, 라크로스(Lacrosse) 레이더정찰위성도 운용하고 있다.
 
미국은 북한의 핵·미사일 도발이 잦아지자 북한에 대한 정찰위성을 대폭 늘렸다. 미국 정찰위성이 보내준 정보는 주한미군을 통해 우리 군이 받아 볼 수 있다. 그러나 정보 소식통은 “한국을 길들이기 위해 미국이 때때로 정찰위성 정보를 끊을 때가 있다”고 말했다.
 
러시아는 현재 알마즈·페르소나·EKS 등 다양한 정찰위성을 운용하고 있다. 중국도 야오간(遙感)·가오펀(高分) 등 정찰위성을 발사했다. 그러나 중국 정부는 이들 위성이 군사용이 아니라고 주장한다. 일본은 1998년 8월 북한의 대포동미사일 발사를 계기로 ‘정보수집위성’을 개발했다. 현재 영상정찰위성 4기, 레이더정찰위성 2기를 보유하고 있다.
 
이철재 기자 seajay@joongang.co.kr
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