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[월간중앙] ‘절반의 실패’에 갇힌 보수 야당의 미래 집안싸움 하다 혁신 ‘골든타임’ 놓칠라!

자유한국당은 2월 13일 서울 영등포 타임스퀘어에서 제7차 전국위원회를 열어 당명 개정을 확정했다. 사진·중앙포토

자유한국당은 2월 13일 서울 영등포 타임스퀘어에서 제7차 전국위원회를 열어 당명 개정을 확정했다. 사진·중앙포토

헌법재판소의 박근혜 전 대통령 파면 결정으로 주요 정당들이 대선후보 선출을 서두르던 지난 3월 말. 박근혜 정부 청와대에서 고위직을 지낸 한 인사는 대한민국의 권력지도를 이렇게 묘사한 적이 있다. 
 
“한국을 움직이는 최고의 권력집단은 청와대를 비롯한 정부이며, 그 다음이 국회-검찰-언론 순이라 얘기할 수 있다. 정부 사이드는 박근혜 전 대통령의 불통과 비선 라인의 전횡으로 인해 심정적으로 다 떨어져 나간 상태다. 국회는 2016년 총선에서 진작에 여소야대로 돌아섰다. 최순실 국정개입 사건에 대한 검찰 수사와 언론 보도가 말해주듯, 검찰과 언론도 거리낌 없이 칼을 들이댔다. 권력기관이 모두 등을 돌린 정권에 미래가 있을 수 없었다.”
 
그로부터 한 달여 뒤인 5월 9일 치러진 대선에서 새누리당의 후신인 자유한국당의 홍준표 후보는 전체 투표자의 24%의 지지를 얻는 데 그쳤다. 오후 8시 투표 종료와 동시에 보도된 지상파 3사 공동 출구조사에서도 홍 후보는 문재인 더불어민주당 후보에게 18%포인트나 뒤지는 등 판세는 이미 기울었다.
 
자유한국당의 패배가 점차 현실로 확인돼가던 이날 저녁 9시 조금 넘어 홍준표 후보를 태운 차량이 당사 입구에 도착했다. 1층 현관에 미리 내려와 홍 후보를 영접하던 자유한국당의 한 관계자의 표정은 패배한 정당 관계자의 그것이라고 보기엔 너무 태연해 보였다. 오히려 약간 기분이 고조된 듯도 했다. 이 관계자는 “그래도 홍 후보가 2등은 가잖아. 두 달 전 한자릿수 지지율을 생각하면 선방한 것”이라고 자평했다. 궤멸의 위기에서 벗어났다는 데서 위안을 찾는 듯했다. 최순실 국정농단과 대통령 탄핵으로 속절없이 무너지다 대선 당일 2등이라는 성적표에 내심 안도하는 게 보수의 적자를 자임하는 자유한국당의 현주소다.
 
이와 관련해 박명호 동국대 정치외교학과 교수는 “보수 정치인들은 권력을 내주고도 절박감과 위기감을 그다지 느끼는 것 같지 않다”며 이렇게 풀이했다.
 
위기의식을 불러일으키는 데 실패한 득표율에 만족
 
“자유한국당은 홍 후보의 24%, 보수에 뿌리는 둔 바른정당 유승민 후보의 6.8% 등 총 30%의 지지를 보수진영이 확보했다고 간주하는 듯하다. 1987년 대선에서 노태우 민주정의당 후보의 36.6%, 지난해 20대 총선 새누리당 정당지지율(비례대표) 33.5%에 견줘 최소한은 지켰다는 일종의 자족감이 보수진영의 밑바닥 정서로 흐르는 것이다. 정말 이렇게 가서는 안 되겠다는 위기의식을 불러일으키는 데는 실패한 득표율이다.”
 
자유한국당은 대선 역사상 최다득표차(557만 표)로 패배한 정당이기도 하다. 윤희웅 오피니언라이브 여론분석센터장은 “이번 대선은 보수는 경제와 안보를 잘한다는 믿음이 무너진 선거”라며 “그 결과 서울의 강남 3구에서도 밀리는 결과를 가져왔다”고 지적했다. 잃어버린 대국민 신뢰를 회복하자면 경제에 대한 비전을 재정립하고, 변화된 환경에 대한 적응력을 제고해야 한다고 윤 센터장은 권고했다. 
 
자유한국당 내부는 보수의 몰락을 불러온 당내 구조적 난맥상과 패인을 분석하거나, 수권정당으로 가기 위한 근본적 물음을 제기하는 진지함을 찾기 어렵다는 지적이다. “반성을 제대로 해야 현재 좌표를 설정하고 나아갈 방향을 정할 수 있는데, 자유한국당 지도부는 선거 결과에 책임을 지기는 커녕 대여(對與) 강공과 당권경쟁에 눈독을 들이는 모양새”라고 김우석 미래전략개발연구소 부소장은 질타한다. 자유한국당이 자기반성에 기초한 새로운 기풍과 리더십 창출에서 더 멀어진다는 비판인 셈이다.
 
실제로 국민의당 지도부가 선거 패배의 책임을 지고 총사퇴할 때도, 바른정당이 국회의원·원외위원장 연찬회를 열어 당의 진로를 집중토론할 때도 자유한국당은 내부를 들여다보려는 치열한 성찰이랄 게 특별히 없었다. 
지난 3월 서울 강남구 삼성동 박근혜 전 대통령 사저 앞에서 박전 대통령을 기다리는 자유한국당 친박계 인사들과 전직 청와대비서실장들. 사진·중앙포토

지난 3월 서울 강남구 삼성동 박근혜 전 대통령 사저 앞에서 박전 대통령을 기다리는 자유한국당 친박계 인사들과 전직 청와대비서실장들. 사진·중앙포토

 
이는 내부의 전열과 노선을 정비할 시간적 여유도 없이 외부의 압력에 대처해야 하는 자유한국당의 정치적 입지와 무관하지 않다.
 
문재인 대통령은 취임 직후 최순실 국정농단 사태 재수사, 세월호 참사 재조사를 지시하는 등 강력한 적폐청산 드라이브 정책을 펴고 있다. 이는 “극우보수 세력을 궤멸시켜야 한다”던 ‘친문(親文)세력의 좌장’ 이해찬 의원의 발언과 맞물려 보수진영의 위기의식을 부추겼다. 이런 상황인식이 자유한국당으로 하여금 대여 강공으로 기울게 하는 요인으로 작용했다는 점은 부인하기 어렵다. 
 
정우택 당 대표권한대행은 5월 15일 당 비상대책회의에서 “자유한국당은 제1야당답게 정부여당의 독주를 막고 강력한 견제와 비판의 역할을 충실히 해나가야 한다”고 강조했다. 그는 특히 “새 정부가 독주의 환상에 빠져 다른 생각을 가진 국민을 무시하는 독선의 정치를 해나간다면 자유한국당은 단호히 견제와 비판을 넘어 강력한 저항을 불사할 것”이라고 결기를 세웠다.
 
물론 정 대행도 당의 변화와 혁신의 시급성을 모르는 바 아니다. 그는 “지난 대선에서 나타난 우리 당에 대한 지지도는 대단히 심각한 지지층의 위기에 직면해 있다는 사실을 명확히 보여준다”고 했다. 이어 “이는 단지 대통령 탄핵이라는 헌정 초유의 사태로 인한 일시적 현상이 아니라 우리 자신이 시대와 국민의식의 변화를 쫓아가지 못하는 게 아닌가라는 냉철한 자성이 필요하다”고 꼬집기는 했다.
 
하지만 정 대행 발언의 방점은 “당내 분란을 묻어두고 대동단결”에 찍혔다. 정 대행은 “당 정체성의 재확립과 새로운 도약을 모색해 나가야 할 때”라면서 “일부 (탈당) 의원의 복당과 (친박계 의원) 징계해제라는 어려운 결단을 내린 것도 이제는 모든 당내 분란을 묻어두고 오직 대동단결해 앞으로 새롭게 전진하자는 뜻”이라고 정리했다.
 
당 중심 기조, ‘자기반성’에서 ‘대여 견제’로
 
‘대선 후 친박계에 대한 징계 해제로 ‘도로친박’이라는 비난을 받고 있다’는 지적(김성은 비대위원)도 있었지만 “여러분의 고생 덕분에 중앙과 지방의 힘 합쳐서 기울어진 운동장을 바로 펴는 정도까지 갔다”(박맹우 사무총장)는 견해가 더 큰 울림을 갖는 게 자유한국당의 현주소다. 자유한국당 지도부 입장에서는 당내에 만연한 대선 패배의 상실감과 허탈감을 털어내고 자신감을 불어넣는 게 더 시급한 과제일 수 있다.
 
하지만 이 같은 ‘뭉치자’ 구호는 내부 정비의 ‘골든타임’을 놓쳐 무기력의 장기화를 자초할 수 있다는 지적이다. 당의 이념적 좌표와 전략노선에 대한 근본적 수술을 통해 당을 재구성하는 과제는 뒷전이다. 윤희웅 오피니언라이브 여론분석센터장은 “자유한국당은 대선 패배와 정권교체로 국민의 심판을 받았다고 생각하는 것 같다”면서 “하지만 자유한국당이 충분히 반성하고 책임 있는 모습을 보여줬다고 대중이 인정하는지는 의문”이라고 고개를 갸웃했다. 새 정부 출범과 함께 당의 중심 기조가 ‘자기반성’에서 ‘대여 견제’로 굳어지는 양상에 대한 우려인 셈이다.
 
나아가 내부가 아닌 외부에 대치전선이 그어지면 보수의 실패를 가져온 주체들이 자유한국당 내 입지를 도모할 여지도 그만큼 넓어진다.
 
한국당 내부적으로는 차기 당권을 향한 친박계와 비박계간 눈치작전이 벌어진다는 전언이다. 오는 7월로 예상되는 전당대회에서 선출되는 당 지도부가 내년 지방선거의 공천에 입김을 불어넣을 수 있기 때문이다. 개헌이 불발에 그친다면 3년 뒤 총선, 5년 뒤 대선까지 당내 권력지도를 결정하는 전초전이 다가올 전당대회에서 펼쳐지는 것이다. 자유한국당이 붕괴 일보 직전까지 갔던 보수 지지층의 일부 재건에는 성공했지만 패배의 원인 규명과 대안 모색은 먼 훗날의 일로 미뤄진다는 우려가 심화되는 근거이기도 하다.
 
5월 2일 TV토론에 참석한 홍준표 자유한국당(왼쪽)·유승민 바른정당대선후보가 시선을 서로 다른 곳으로 향하고 있다. 사진·중앙포토

5월 2일 TV토론에 참석한 홍준표 자유한국당(왼쪽)·유승민 바른정당대선후보가 시선을 서로 다른 곳으로 향하고 있다. 사진·중앙포토

앞서 박 전 대통령의 참모가 언급한 대한민국의 4개 권력 집단의 하나에 불과한 국회, 그것도 3분의 1 정도의 지분과 야당의 역할에 안주한다는 비판으로부터 자유로울 수 없다.국정운영의 야심은 오간 데 없이 한줌의 권력에 자족하는 걸까? 박명호 교수는 “지금의 보수 정치인들의 입장에서는 자신들이 현재 누리는 걸로 충분할 수도 있다”면서 “이게 보수의 실패를 가져온 원인(遠因)의 하나”라고 규정했다.
 
“요즘 보수진영은 보수의 기본가치에 대한 열정·추구가 희미하다. 공동체 우선주의라든가 공익·헌신·책임이라는 덕목은 사라진듯하다. 보수정당이 대선을 참패가 아닌 단순 패배로 받아들이는 탓에 책임지는 것도, 안 지는 것도 아닌 어정쩡한 상태에 갇혀버렸다.”
 
민자당 사무처 공채 출신 한 인사도 보수정치권의 미래가 암울하다는 데 공감을 표했다. 그는 “정책보다 인물을 통해 지지층을 규합하는 게 정당의 생리”라며 “지금 자유한국당의 가장 큰 문제는 국민의 신망을 얻는 리더의 고갈”이라고 갈파했다. 박근혜 정부 4년간의 여러 가지 과오 중 차세대 인물을 키우지 못했다는 점을 치명적 악재로 규정한 것이다.
 
“유권자들의 요구와 의식은 급변하는데 자유한국당은 아직 자기들만의 울타리에 갇혀 국민 속으로 들어가지 못하는 양상이다. 감정의 골이 깊은 바른정당과 유승민 의원과도 언젠가는 통합해야 내년 지방선거와 그 다음의 총선·대선을 기약할 수 있다.”
 
신망 있는 리더의 고갈이 더 암담
 
자유한국당도 보수가 새로 태어나야 한다는 진단에 공감하지만 실천방안의 구체성과 강도는 미약할 따름이다. 대선 패배의 책임을 지고 사무총장에서 물러난 이철우 의원은 “이렇게 가서는 도저히 안 된다”면서 “20~40대를 당의 얼굴로 전면에 내세우고 완전 중도로 전향해야 한다”고 강조했다. 이 의원은 자유한국당이 보수지지층만으로 집권하기 어려운 시기로 접어들었다고 진단했다. 특히 자유한국당에 등을 돌린 20~40대 청장년층의 지지를 복원하자면 당의 얼굴을 젊은층으로 확 바꾸는 혁신이 요구된다고 봤다. 보수진영이 재기하자면 다가올 전당대회를 대대적인 세대교체의 장으로 활용해야 한다는 게 대선에서 이 의원이 얻은 교훈이다.
 
“지금의 보수진영은 보수의 기본가치에 대한 추구가 희미하다. 공동체 우선주의라든가 공익·헌신·책임이라는 덕목은 사라진 듯하다. 보수정당이 대선을 참패가 아닌 단순 패배로 받아들이는 탓에 책임지는 것도, 안 지는 것도 아닌 어정쩡한 상태에 갇혀버렸다.”
 
그 전제조건은 당의 주류인 친박계의 인적 청산으로 귀결될 수밖에 없다. 김성은 자유한국당 비대위원 같은 이들은 “범보수진영 통합을 위한 가장 큰 걸림돌이 친박계 청산이라면 국민이 용납할 수 없는 수준의 친박계 인사의 2선 후퇴가 필요하다”고 물갈이론을 개진하기도 했다.
 
당권이 걸린 자유한국당 전당대회에서 친박계가 어떤 행보를 취할까? 지난해 원내대표 경선에서 세 결집을 통해 승리했듯 다시 당권 장악에 나선다면 대선 패배에 이은 보수의 파탄을 불러올 것이라는 우려도 있다. 황태순 정치평론가는 “새누리당이 국회선진화법을 무기로 정부여당의 발목을 잡을 수 있다”면서 “하지만 선거 패배의 책임이 있는 정치인들은 자숙의 시간을 가져야 한다”고 강조했다. 박명호 교수도 “실패한 보수정권의 핵심인 친박계가 주도권에 집착한다면 책임의식과 판단력의 결여라고밖에 해석할 도리가 없다”고 일갈했다.
 
정우택 대표권한대행은 5월 15일 한 라디오 방송 인터뷰에서 “친박계에서 (전당대회에) 도전할 사람은 없다”고 선을 그었지만 결과는 뚜껑을 열어봐야 알 수 있다.
 
심지어 친박계가 자유한국당의 질곡으로 작용한다는 목소리도 분출된다. 1992년 대선에서 김영삼 민자당 후보의 정책 브레인으로 활약했던 전병민 전 청와대 정책기획수석은 최근 한 언론과의 인터뷰에서 보수의 진로를 매우 비관적으로 조망했다. 그는 “보수가 내부수리와 재정비를 하는 데 상당한 시간이 걸릴 것”으로 예상하면서 “실패할 확률이 높다”고 전망했다. 그는 “국민의 상식에 맞는 개혁을 해야 하는데 그게 어려울 것”이라며 다음과 같은 이유를 댔다. 
 
“친박의원들이 국정을 농단한 대통령을 ‘애국자’인 것처럼 옹호하고 나섰을 때 젊은 세대는 얼마나 한심한 정당으로 봤겠나? 이들이 또 자유한국당의 대표가 되겠다고 나서려는 움직임을 국민은 어떻게 볼까? 한국의 보수가 이들에게 인질로 잡혀 있다는 게 정말 비극이다.”
 
그는 자유한국당 내에 적폐를 일소할 리더십의 부재가 보수의 미래를 더 어둡게 한다고 안타까워했다. “과감하게 ‘자유한국당판 적폐세력’을 정리하고 새로운 인재를 수혈할 수 있는 개혁적 리더가 없다. 그게 이 당의 비극이다.”
 
“국정농단과 대선 패배에 책임 있는 사람들은 불출마를 선언하고, 친박계는 자숙 모드로 접어든다. 전당대회를 통해 당원을 결집하고 떠난 민심을 추스른다. 새 얼굴들이 당의 전면에 나서 새 야당상을 정립하고 당의 비전을 세워 국민의 신임을 얻는다.” 
 
그가 보는 자유한국당은 비극의 연속이다. 
 
실제로 대선 직후 자유한국당 지도부는 당권에 연연해하는 모습을 노출했다. 친박계 일각에서는 대선국면에서 박근혜 전 대통령에 대한 입장을 여러 차례 바꿔온 홍준표 후보의 행보를 비판하기도 했다. 기회가 되면 제대로 따져봐야 한다고 벼르는 목소리도 있었다.
 
이에 대해 김우석 미래전략개발연구소 부소장은 “차기 당권을 염두에 둔 주류의 일부 인사는 홍준표 후보의 전당대회 출마 가능성에 쐐기를 박으려했다. 그런 볼썽사나운 모습은 당원들의 눈에도 한심할 따름”이라고 비판했다. 김 부소장은 자유한국당이 쇄신하자면 새 수순을 밟아야 한다고 강조한다.
 
“이대로라면 현 (진보) 정권 서너 번 더 집권할 것”
 
“국정농단과 대선 패배에 책임 있는 사람들은 불출마를 선언하고, 친박계는 자숙 모드로 접어든다. 전당대회를 통해 당원을 결집하고 떠난 민심을 추스른다. 새 얼굴들이 당의 전면에 나서 새 야당상을 정립하고 비전을 세워 국민의 신임을 얻는다. 이를 기초로 보수진영의 통합 시나리오를 제시하고 내년 지방선거, 3년 뒤 총선을 치른 뒤 차기 대선에서 정권을 되찾아오는 청사진을 그리는 게 순리다.”
 
국민의당 이상돈 의원은 중앙대 교수 시절이던 2011년 4월 <월간중앙>이 개최한 ‘보수 재집권 플랜’ 좌담회에 참여한 바 있다. 이 의원은 당시 여권이던 한나라당과 이명박 정부를 일러 “현 정권은 무늬는 ‘보수’라면서 넘어서는 안 될 선을 많이 넘었다”며 실정을 나열했다.
 
“언론을 탄압했다. 기본권 침해 등 돌이킬 수 없는 잘못을 했다. 집권세력과 여당 내부의 자체 비판과 토론이 거의 사라졌다. 노무현 정권 때 정부 정책과 이념을 놓고 그렇게 활발한 토론과 비판을 하던 지식인그룹이 이 정권을 향해 입을 다문다. 보수정권에 다시 기회를 달라고 국민에게 말하기 어렵게 됐다. 왜 보수가 재집권해야 하는지 설득할 수 있어야 하는데 말이다.”
 
그렇게 말하던 이 의원이 요즘은 “보수는 박근혜 전 대통령으로 끝난 것 같다”면서 “망가질 대로 망가진 보수에 대해서는 더 이상 할 말이 없다”고 손사래를 쳤다. 이 의원은 심지어 “자유한국당은 퇴행적 정당”이라고 전제하고 “헌법이 바뀌지 않아 지금 같은 5년 단임제로 대선이 치러지면 (보수진영의 몰락으로) 현 정권이 서너 번은 더 집권할 것”이라고 진보진영의 독주 가능성마저 내다봤다.
 
국민여론은 보수의 변신을 바란다. 한국사회여론연구소(KSOI)가 대선 직후인 5월 10일 전국 성인남녀 1044명을 대상으로 한 여론조사를 보자. 탄핵국면에서 쪼개진 자유한국당과 바른정당의 진로와 관련해 ‘각 당이 자체 혁신을 하는 것이 우선’이라는 응답(57.7%)이 ‘보수 혁신과 재편을 통해 통합해야 한다’는 응답(35.2%)을 앞질렀다. 국민은 보수정당의 통합보다 혁신이 더 급하다고 본다. 자유한국당으로 표상되는 보수진영이 대선에서 나타난 민심의 소재를 정확히 받아들여 새 지향점을 제시할지 귀추가 주목된다.
 
 
박성현 기자 park.sunghyun@joongang.co.kr

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국방연구원 전력발전연구부ㆍ군비통제센터를 거쳐 1994년 중앙일보에 입사한 국내 첫 군사전문기자다. 국방부를 출입한 뒤 최장수 국방부 대변인(2010~2016년)으로 활동했다. 현재은 군사안보전문기자 겸 논설위원으로 한반도 군사와 안보문제를 깊게 파헤치는 글을 쓰고 있다.

박용한 연구위원 : park.yonghan@joongang.co.kr (02-751-5516)
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