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중국 내 북한식당 직원 13명 집단 귀순

중국의 지방 도시에 있는 북한 식당에서 일하던 북한 종업원 13명이 집단 탈출해 국내에 입국했다. 통일부 정준희 대변인은 8일 정부서울청사에서 기자회견을 열고 “ 귀순한 사람은 남성 지배인 1명과 여성 종업원 12명으로 어제(7일) 국내에 들어왔다”며 “그동안 한두 명이 개별적으로 귀순한 사례는 있지만 같은 식당에서 일하는 종업원들이 한꺼번에 입국한 것은 처음”이라고 말했다.

정 대변인은 “국제사회가 대북제재를 강력하게 이행하고 있어 해외에 있는 북한 식당들이 큰 타격을 받고 있다”며 “무리한 상납 요구 등으로 인해 상당한 부담감을 느꼈다는 (일부 탈북자의) 언급이 있었다”고 설명했다. 이어 “이들은 한국 TV드라마· 인터넷 등을 통해 우리 실상과 북한 체제 선전의 허구성을 깨닫고 탈북을 결심했다”고 전했다. 정 대변인은 “관례상 탈출 경로를 밝히기는 어렵다”며 “제3국과의 외교 마찰 등이 우려되기 때문”이라고 설명했다.

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하지만 정보 당국의 핵심 인사는 “탈북자들이 중국 지방 도시에 있는 북한 식당에서 근무한 것으로 알고 있다”며 “이들이 중국에서 탈출해 동남아시아의 인근 국가를 통해 한국에 왔으며 이는 중국 정부의 허가 없이는 불가능하다”고 전했다. 고려대 남성욱(통일외교안보학부) 교수는 “중국이 북한 식당 종업원들의 탈출을 허용했을 경우 이는 매우 이례적인 일”이라며 “ 중국이 북한에 대해 취하는 압박 중 하나로 볼 수 있다. 향후 북·중 관계가 더 악화될 수도 있다”고 말했다.

전수진 기자 chun.sujin@joongang.co.kr
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